De nieuwe receptioniste van het oudste warenhuis in Japan is een... robot

Vandaag is het de eerste werkdag voor Aiko Chihira als receptioniste bij een chique warenhuis in Tokio. "Ja... dus", zul je je afvragen? Aiko is niet zomaar een vriendelijk glimlachende jonge vrouw, nee, ze is een robot. De komende dagen kunnen klanten bij haar terecht voor informatie over het warenhuis, lopende acties en evenementen.

Achter de informatiebalie in het oudste warenhuis in Tokio staat vandaag en morgen robot Aiko Chihira die de klanten wegwijs maakt in het gebouw. Iedere klant die binnenkomt groet ze en ook stelt ze zich vriendelijk aan hen voor: "Mijn naam is Chihira Aico, ca va?", zegt ze in het Japans. Chihira verscheen al op verschillende exposities en evenementen, maar het is voor het eerst dat ze als receptioniste in een warenhuis aan de slag gaat.

Ze knippert met haar ogen, knikt met haar hoofd en beweegt haar lippen soepel terwijl ze praat. Haar zachte perzikhuidje lijkt levensecht en ook tovert ze, als je heel goed kijkt, een kleine glimlach op haar gezicht. Producent Toshiba zegt Chihira zo te hebben gebouwd, dat ze zo menselijk mogelijk praat en beweegt. Ze moet overkomen als een vriendelijke jonge vrouw.

'Ze lacht een beetje stijf'

Toch zijn haar bewegingen nog tamelijk houterig. Daarbij kijkt Chihira alleen maar recht voor zich uit, dus op oogcontact met deze jongedame hoeven klanten niet te hopen. "Ook lacht ze een beetje stijf", vindt collega Mio Sakai, die overigens wel een menselijk wezen is. "Ik heb me daarom een beetje zorgen gemaakt", bekent ze. En helaas kan Sakai geen babbeltje slaan met haar nieuwe collega, want de robot kan alleen nog voorgeprogrammeerde scripts afwerken met informatie over het warenhuis. Antwoorden op persoonlijke vragen kan ze dus niet.

Na morgen verhuist Chihira naar de zevende verdieping waar ze nog twee weken lang klanten met informatie zal bijstaan. In de toekomst hoopt Toshiba haar wel meerdere talen te laten spreken, zodat ook toeristen uit het buitenland bij haar langs kunnen. Gebarentaal kan Toshiba wel, dus doven en slechthorenden kunnen al door Chihira geholpen worden.