Draadloos onder water en los door steen: het is op komst

DARPA, het Defence Advanced Research Projects Agency of de researchorganisatie van het Amerikaans leger, is bijna klaar met het ontwikkelen van een systeem waardoor je letterlijk echt overal een draadloos signaal kan ontvangen. 

Tot nu kon dat niet omdat draadloze signalen met een hoge frequentie onder water en onder de grond niet doordringen. Maar DARPA’s Microsystems Technology Office komt met AMEBA, wat staat voor A Mechanically Based Antenna.

Daarmee kunnen op de ultra lage frequentie van 1Hz to 3kHz en de zeer lage frequentie van 3kHz to 30kHz signalen uitgezonden worden. Op die frequentie gaan signalen door water maar ook door steen.

Er zijn beperkingen: je zal nog niet echt kunnen gaan internetten onder water of wanneer je vast komt te zitten in een grot. Maar tekstberichtjes sturen zal wel kunnen.

Er bestaat voor duikers al iets dat UDI heet (Underwater Digital Interface) maar daarmee kunnen alleen preset text messages gebruikt worden. Bovendien is de radius amper 1.000 meter en werkt het niet dieper dan 70 meter.

Kleiner maken

Je gaat de nieuwe techniek van DARPA ook nog niet meteen in je smartphone terugvinden. Er is een krachtige elektromagneet voor nodig. Om het praktisch te maken moet er dus een manier gevonden worden om die magneten niet alleen te verkleinen maar ook hun energieverbruik te beperken. Troy Olsson van DARPA noemt die ontwikkeling echter gewoon een kwestie van tijd.

Tijdens de vorige Koude Oorlog is ook al geëxperimenteerd met het verzenden van data via zeer lage frequenties naar onderzeeërs. Dat gebeurde toen met een een installatie die een oppervlakte had van 8 vierkante kilometer waarop 26 antennes tot 300 meter stonden.

DARPA is een militaire outfit, en als dusdanig is waar ze daar mee bezig zijn doorgaans gehuld in een wolk van geheimzinnigheid. Dat maakt DARPA een lieveling op de agenda van mensen die bezig zijn met samenzweringstoestanden.

Om dat te counteren wordt er een sinds kort een politiek van meer openheid gevoerd. Vaak komen technieken van DARPA op langere termijn ook beschikbaar voor het grotere publiek.

De mannen van het internet en de gps

DARPA bestaat al sinds 1958, en werd in het leven geroepen door president Dwight Eisenhower. En het heeft z’n sporen verdiend.

Zo is het internet gebaseerd op een technologie die door DARPA (dat toen nog ARPA heette) ontwikkeld. Het ARPAnet was de eerste digitale connectie tussen verschillende computers. Naast het internet zelf, bedacht DARPA ook een manier om digitaal verkeer te anonimiseren. Onion Routing, dat anoniem surfen mogelijk maakt, werd ontwikkeld met fondsen van DARPA.

Deze manier van anonimiseren is nu vooral populair met de software Tor (The Onion Router). Deze stuurt verkeer door een grote hoeveelheid verschillende servers overal ter wereld. Zo wordt de afzender van internetverkeer verhuld in verschillende 'lagen'.

Ook de gps-chip in je smartphone is mede ontwikkeld door DARPA. De voorganger van de GPS heette Transit, en werd eind jaren '50 door het Applied Physics Laboratory van de Johns Hopkins-universiteit samen met DARPA uitgevonden.