Beetje te ambitieus geweest: SpaceX zal volgend jaar dan toch niet naar Mars vliegen

In april vorig jaar maakte SpaceX met veel poeha bekend dat het in 2018 naar Mars zou vliegen, als eerste privébedrijf ter wereld. Nu maakt het bedrijf van Elon Musk bekend dat het die deadline niet haalt, het mikt nu op 2020. Serieuze tegenslag voor iedereen die bij het project betrokken is.

"We were focused on 2018, but we felt like we needed to put more resources and focus more heavily on our crew program and our Falcon Heavy program, so we’re looking more in the 2020 time frame for that." Met die woorden heeft SpaceX-baas Gwynne Shotwell aangekondigd dat het bedrijf zijn eigen deadline niet gaat halen.

Pas in 2020 dus zal SpaceX de Red Dragon-capsule naar Mars sturen met een Falcon Heavy-raket. Die raket moet nog een eerste keer getest worden, maar SpaceX is er zeker van dat ze deze zomer al een eerste missie kan vliegen. En door het verschuiven van de deadline naar 2020 krijgt SpaceX meer tijd om de technologieën uit te ontwikkelen, zo zegt het bedrijf in een persconferentie waarover de nieuwssite The Verge bericht.

Serieuze uitdaging

De Red Dragon wordt speciaal ontworpen voor het landen op Mars. Dat is door de dunne dampkring een serieuze uitdaging: binnenkomende objecten remmen er veel minder snel af dan op aarde. Dat ondervond de Europese ruimtevaartorganisatie ESA onlangs nog bij de landing van de Marslander Schiaparelli. Na een te harde landing werkte die robot niet meer.

SpaceX wil de landing daarom niet met een parachute doen, neen, de Dragon-capsule heeft ingebouwde raketmotoren waarmee het toestel zal kunnen afremmen en landen, een techniek die SpaceX de afgelopen tijd getest heeft met zijn Falcon-raketten.

Niet onverwacht

De vertraging komt eigenlijk wel verwacht, SpaceX heeft wat tegenslagen gehad de afgelopen tijd. In juni 2015 ontplofte een Falcon 9-raket die naar 't ISS had moeten gaan, in september 2016 ontplofte een andere Falcon 9 nog voor 't opstijgen, bij een test. Die failures hebben ervoor gezorgd dat sommigen zich vragen stellen of 't bedrijf zijn ambitieuze plannen wel zal kunnen waarmaken. Momenteel doet het bedrijf vooral ruimtemissies voor NASA, zoals bevoorradingsmissies voor het ISS.

Musk heeft trouwens grootse plannen met Mars. Tegen 2024 wil hij een bemande missie naar daar krijgen en daarna, rond 2060, zou hij er zelfs een stad willen neerpoten. Sowieso zal in eerste instantie de focus liggen op wetenschappelijke experimenten op de rode planeet.

Lees meer