Amerikaanse mariniers zetten lasers en chemische wapens in om ... babyschildpadden te redden

Het Amerikaanse marinierskorps wil laserstralen en misschien zelfs chemische wapens inzetten tegen de raven die babyschildpadden opeten in de Mojavewoestijn in Californië. Dat willen ze doen omdat de schildpadjes met uitsterven bedreigd worden door de grote eetlust van de raven. Maar ook uit eigenbelang: want de schildpadjes moeten plaats ruimen voor een grotere basis.

Het marinierskorps werkt aan een groots project waarbij ze schildpadden willen verhuizen. De reden waarom ze de schildpadden willen verhuizen is in de eerste plaats niet uit liefde voor de dieren, maar uit eigenbelang: de marine wil het Air Ground Combat Center in Twentynine Palms uitbreiden, midden in de habitat van de woestijnschildpadden.

De verhuizing heeft wel een bijkomend voordeel voor de schildpadden: de marine zou de dieren overbrengen naar een gebied waar ze minder worden aangevallen door raven. In het westelijk deel van de Mojavewoestijn zal de US Marine Corps werken met groene lasers om de raven af te schrikken en op die manier veel babyschildpadden te redden.

Zo sterk als een tank

Volwassen schildpadden hebben -what's in a name?- een schild op hun rug dat zo sterk is als een tank en een huid die zo ruw als dat van een neushoorn. Ze kunnen tot bijna zeven kilo wegen als ze volwassen zijn en zijn op die manier dus bestand tegen de aanvallen van vogels.

Babyschildpadden hebben ongelofelijke survival skills, maar zijn niet opgewassen tegen de raven. Raven zijn intelligente dieren die ook enorm toegenomen zijn in aantal door de toename van stortplaatsen, afvalcontainers en waterbronnen.

Pasgeboren schildpadden hebben een schild dat amper een vingernagel dik is en zijn maar 2,5 cm groot. "Dat zorgt ervoor dat babyschildpadden net wandelende tortellini zijn voor raven", aldus bioloog Brian Henen.

Schildpadpop

Henen vertelt dat ze daarom zullen werken met laserlicht, want "raven hebben een bloedhekel aan laserlicht", aldus Henen. "We zullen die technologie dus uittesten, samen met nog een aantal andere afschrikmiddelen. Het is onze bedoeling om de schildpadden uit de zones te verhuizen die de mariniers wil gebruiken voor trainingen en de nakomelingen een goeie kans te geven om te overleven."

Een andere manier om de raven tegen te houden zijn de 'technoschildpadden'. Dat zijn heel realistische replica's van babyschildpadden die een irritante stof afscheiden als de raven in de replica's pikken of bijten. De chemische stof is gebaseerd op druivenconcentraat en wordt al langer gebruikt op akkers en winkelcentrums om vogels weg te houden.

Maar is het wel een goed idee?

Er gaat echter veel kritiek op tegen de verhuizing van de schildpadden. Uit cijfers blijkt dat het verhuizen van schildpadden vaak nefast is voor de dieren. De stress die de dieren ervaren om zich aan te passen aan een nieuwe en onbekende omgeving zorgt ervoor dat ze kwetsbaar zijn voor raven, maar ook voor honden en coyotes. De holen die de schildpadden graven voor hun winterslaap en bescherming zijn plots weg bij een verhuis en dat is ook niet goed voor de dieren.

Volgens critici zal de verhuis van de schildpadden alleen maar sneller zal zorgen voor het uitsterven van de soort. De laatste tien jaar is al 50% van de populatie verdwenen volgens studies van biologen. De Californische woestijnschildpad is een beschermde diersoort geworden, want er resten nog maar 45.000 van de soort in de Verenigde Staten.

Het Amerikaanse leger wou in maart 2008 al eens 670 schildpadden verhuizen naar het westelijke deel van de Mojavewoestijn, maar dat ging niet door nadat eerder 90 schildpadden in dat gebied dood werden teruggevonden, velen opgegeten door coyotes.

Het probleem toen was de droogte Die zorgde ervoor dat er nog maar weinig knaagdieren in het gebied waren, waardoor coyotes zich dan maar op schildpadden richten om te overleven.

Helikopters & coyotes

De verhuis zal hoe dan ook groots worden aangepakt. Maar liefst 100 biologen zullen helpen met het vangen van de schildpadden en velen van hen uitrusten met een transmitter. De dieren zullen met een helikopter naar hun nieuwe gebied gebracht worden in verschillende groepen om op die manier hun sociaal netwerk te respecteren.

Er is een groot gebied afgeschermd met hekken om ervoor te zorgen dat de schildpadden niet plat worden gereden en coyotes worden verwijderd uit het gebied door speciale organisaties.

Het is alleen maar de vraag of alle maatregelen ook op lange termijn zullen blijven werken, want niemand weet hoe lang raven een hekel zullen blijven hebben aan het laserlicht en misschien vinden die coyotes toch weer de weg terug naar het nieuwe schildpaddengebied.

Lees meer