Een laatste keer jackpot: NASA ontdekt honderden planeten, en op een tiental zou leven mogelijk zijn

NASA heeft weer groot nieuws te melden, want hun ruimtetelescoop Kepler heeft 219 nieuwe objecten buiten ons zonnestelsel ontdekt. Het zouden bijna allemaal nieuwe planeten zijn. Tien van de planeten zouden een rotsachtig oppervlak hebben en dus op aarde kunnen gelijken. Dat betekent dat er weer een paar nieuwe kandidaten zijn in de zoektocht naar leven in het universum. Daarmee is de eerste missie van Kepler officieel voorbij.

De tien planeten die bewoonbaar zijn bevinden zich allemaal op een leefbare zone rond hun zon of ster. Dat is nodig opdat er zich water op het oppervlak zou kunnen bevinden. NASA heeft de voorbije jaren wel vaker zo'n aankondiging gedaan, maar deze is toch bijzonder. Het gaat om de laatste gegevens van Keplers eerste missie die van 2009 tot 2013 duurde. De nieuwe set planeten is ook onze beste kans om te ontdekken hoeveel planeten zoals onze aarde er zich in het Melkweg-stelsel bevinden.

0,25 procent ontdekt

De meeste sterren die onderzocht zijn moeten we op honderdduizenden lichtjaren van ons zoeken, dus de kans is op dit moment klein dat er ooit mensen naartoe zullen kunnen reizen. "We wilden weten hoeveel planeten op onze aarde lijken, nu kan ik die berekening maken", zegt Susan Thompson, een wetenschapper die met Kepler het sterrenstelsel afgespeurd heeft. "We gaan na hoe gewoon andere planeten zijn. Zijn er andere plaatsen in het universum waar we kunnen wonen en die we nu nog geen thuis noemen?"

De berekening waarover ze het heeft staat voorlopig op 49. Zoveel planeten heeft Kepler dus ontdekt waar mensen mogelijk zouden kunnen overleven. Als de atmosfeer het toelaat, is het zelfs niet uitgesloten dat er nu al leven is. Het team van Kepler gelooft overigens dat er ontelbaar veel planten zoals de aarde bestaan, maar hun telescoop kan nu eenmaal enkel exoplaneten zien die voorlangs hun ster zweven. Kepler kan dus een planeet opmerken wanneer de helderheid van een ster licht gedimd wordt omdat er een hemellichaam passeert.

Daardoor kan Kepler dus slechts een fractie van de zonnestelsels zien, waardoor er nog een hoop geheime werelden verborgen blijven. Desalniettemin heeft Kepler liefst 4.043 potentiële planeten ontdekt, waarvan 2.335 echt exoplaneten zijn. Een exoplaneet is een planeet die rond een andere ster draait dan onze eigen zon. En opdat we zouden beseffen hoe nietig we wel zijn: al die sterren en planeten samen vormen slechts 0,25 procent van de nachtelijke hemel. "Je zou 400 Keplers nodig hebben om de hemel volledig af te speuren", zegt Mario Perez, een programmeur van de telescoop.

Mini-Neptunussen

De meeste ontdekte planeten zijn 'mini-Neptunussen'. Dat zijn planeten die qua grootte ergens tussen de aarde en de gasreuzen van ons zonnestelsel zitten. Daarnaast blijken er ook veel 'super-aardes' te bestaan. Die zijn net zoals onze planeet rotsachtig, maar ze kunnen tot tien keer groter zijn. Wanneer we rekening houden met de beperkingen van Kepler kunnen we op basis van de ontdekkingen besluiten dat er mogelijk miljarden van dit soort planeten in ons sterrenstelsel alleen al kunnen bestaan.

Mag Kepler nu met pensioen gaan? Voorlopig niet, want sinds 2014 is een nieuwe missie begonnen. De wetenschappers gebruiken de beperkingen van Kepler om allerlei objecten grondiger te bekijken en onderzoeken. Het gaat van supernova's en babysterren tot kometen en zelfs asteroïden. Ook andere telescopen houden zich hiermee bezig, en zo werd enkele maanden geleden het intussen befaamde TRAPPIST-1-stelsel ontdekt. Zeven planeten die op de aarde lijken zouden onze beste kans kunnen worden om leven te ontdekken. Ook al zweven ze rond een dwergster die veel wispelturiger is dan andere sterren.

Lees meer