De wereld is er nóg erger aan toe dan we dachten:  mens zorgt voor de eerste massa-extinctie sinds de dinosauriërs

Een "massavernietiging", zo noemen wetenschappers de gevolgen van menselijk ingrijpen op de diersoorten op deze wereld. Een uitgebreide studie toont namelijk aan dat het aantal dieren dat ooit samenleefde met de mens gezakt is met wel 50 procent. Ze winden er dan ook geen doekjes om: volgens hen is dit de zesde massa-extinctie, de eerste sinds het uitsterven van de dinosauriërs, en die is zelfs erger dan eerst werd gedacht.

Om tot die zware conclusie te komen, onderzochten de wetenschappers 27.600 soorten vogels, amfibieën, zoogdieren en reptielen, zowat de helft van de gekende gewervelde diersoorten op de wereld. Rodolfo Dirzo, een van de onderzoekers van het Stanford Woods Institute for the Environment, stelde dat we kunnen spreken van een "globale massavernietiging". Meer dan 30 procent van de gewervelde diersoorten zou zo afnemen in aantal of in territoriale reikwijdte.

Voorbode voor gehele uitroeiing

En het slecht nieuws blijft maar komen. Uit onderzoek van 177 zoogdiersoorten vonden ze dat het leefgebied van al die soorten is geslonken met minstens 30 procent. Meer dan 40 procent van de soorten verloor zelfs 80 procent van hun reikwijdte. Dat is erger dan eerst gedacht en lijkt een "voorbode" van een volledige uitroeiing te zijn. En dan stellen de onderzoekers nog dat hun vindingen "conservatief" zijn, omdat alle factoren die aansturen op het uitsterven van diersoorten enkel maar toenemen.

Bijna 41 procent van alle amfibieën en 26 procent van de zoogdieren wordt met uitsterven bedreigd, dat weet het IUCN (International Union for Conservation of Nature), dat een lijst met bedreigde en uitgestorven diersoorten bijhoudt. Het is dan ook geen verrassing dat de onderzoekers zeggen dat "de zesde grote massa-extinctie veel verder gaat dan verwacht". De vorige massa-extinctie dateert al van 66 miljoen jaar geleden, toen 75 procent van al het leven op onze planeet, waaronder toen ook de dinosauriërs, stierf. En hoewel het nog niet zo erg is, is de snelheid waarmee het nu vooruit gaat toch enorm alarmerend.

"Voor het te laat is"

"Dit is een voorbode voor het verdwijnen van een hele hoop soorten en een afname van ecosystemen die onze samenleving mogelijk maakt", zijn de onderzoekers hard. Het gaat dan ook niet alleen om het verdwijnen van de soorten op zich. Het wegvallen van verschillende diersoorten kan een grote impact hebben op het algemene en complexe ecologische netwerk van dieren, dat er zo voor kan zorgen dat gehele ecosystemen zwakker worden.

"We zijn soorten aan het verliezen aan een buitengewone snelheid", zegt een van de onderzoekers. "Het gaat 10 tot 100 keer sneller dan in het verleden." "Van de vernietiging van wouden tot stropen van iconische diersoorten", zegt Mike Barrett van de Britse afdeling van het WWF, "we kunnen de impact van de mens op de wereld niet meer negeren. We weten hoe we dit moeten stoppen. En we moeten het nu aanpakken, voor het te laat is."

Lees meer