We spraken met de topacteurs die Hap en Leonard vertolken: James Purefoy (The Following) en Michael Kenneth Williams (The Wire)

De nieuwe week brengt een mooi cadeau met zich mee: de start van het nieuwe seizoen van Hap And Leonard op AMC. Deze reeks over twee vrienden die altijd tegen wil en dank bij allerlei avonturen betrokken raken, wordt gedragen door twee klasbakken van acteurs: James Purefoy en Michael Kenneth Williams. En wij gingen met beide klasbakken rond de tafel zitten.

Purefoy speelde zijn grootste rol tot nu toe als Joe Carroll in The Following en speelt dit jaar nog King George VI in de biopic Churchill. Michael Kenneth Williams, die Leonard speelt, heeft zich de geschiedenis in geacteerd door zijn rollen als Omar Little in The Wire en Chalky White in Boardwalk Empire en laat zich sindsdien opmerken in knappe bijrollen in onder andere The Night Of en 12 Years A Slave.

Twee klasbakken dus, maar bovenal ook toffe peren en zelf ook beste vrienden, net zoals hun personages Hap en Leonard.

Geen auditie

Michael Kenneth Williams (Leonard): We hebben elkaar ontmoet door gemeenschappelijke vrienden en producers. We zagen elkaar ook regelmatig op een verjaardagsfeestje en het weekend nadat we elkaar op één van die partijtjes gezien hadden, kreeg ik telefoon dat de acteur die oorspronkelijk Hap zou spelen niet meer kon. En toen had ik nog maar één naam in mijn hoofd.

James Purefoy: Ik denk dat belangrijk is voor dit soort show, die chemie. Onze beider namen zitten in de titel. Bij Starsky & Hutch was het ook belangrijk. Zelfs bij Tom & Jerry. Het moest klikken tussen Hap en Leonard.

© Jackson Lee Davis/Sundance Channel

Williams: We hebben ooit al samengespeeld in een show, The Philantrophist (2009), en we zijn nadien contact blijven houden doorheen de jaren. Ik ken zijn vrouw en zijn dochter: we kennen elkaar.

James heeft ook geen auditie moeten doen. Ik zei gewoon “Dit is ‘m. Dit is Hap". Er is in dit wereldje niemand die mij zo goed kent als James. Ik heb gelezen met een paar andere kerels, maar die wilde ik zelfs geen auditie laten doen. Het moest James zijn.

Dat gezegd zijnde: het hielp niet zo veel als we gedacht hadden dat het zou helpen omdat we allebei een verschillende manier hebben om ons personage te benaderen. Nu weten we dat en voor dit tweede seizoen vonden we elkaar dus niet enkel snel als mensen en als vrienden, maar ook als personages.

De aliens komen eraan

Hap And Leonard is gebaseerd op een boekenreeks, kenden jullie die?

Purefoy: Ik kende de boeken niet, nee. Ik heb het eerste boek wel gelezen voor ik heb toegezegd voor de show. Als ik niet van het boek hield, zou ik ook niet aan de show beginnen. Het zijn wel twee verschillende beestjes, de boeken en de serie, en hoewel ze veel gelijkenissen hebben, zijn er ook veel verschillen. De schrijvers gaan met zo’n boek aan de slag, er worden dingen geschrapt en dingen toegevoegd zodat het uiteindelijk toch iets anders wordt. Het skelet blijft hetzelfde, het gevoel en de sfeer ook: al de rest is anders. Zoals het altijd gaat bij een adaptatie.

Ik denk dat dit tweede seizoen wel nog een stuk duisterder is in vergelijking met het vorige. Als ik even kort door de bocht ga, was het vorige seizoen een schattenjacht, hier gaat het om een moordmysterie waar Leonard ook persoonlijk bij betrokken raakt. En het volgende seizoen zal veel meer een westerngevoel met zich meebrengen. En ergens in één van de volgende boeken maken aliens hun opwachting. Ik bedoel: ik begrijp mensen die Hap And Leonard maar iets vreemd vinden omdat het dat ook is. En net dat vind ik er zo geweldig aan.

Wat ik met name aan het eerste seizoen zo interessant vond, was de achtergronden van Hap en Leonard. Ze zijn verbonden, ondanks hun verschillen. Krijgen we nog meer achtergrond voorgeschoteld in het tweede seizoen?

Williams: De show is gebouwd rond hun vriendschap en in het tweede seizoen wordt die wel uitgedaagd. En wat Leonard betreft, krijg je wel wat extra achtergrond, want we krijgen te zien wie oom Chester echt was voor hem en wat die heeft betekend in het leven van Leonard. Laten we ’t daar voorlopig bij houden. (lachje)

Purefoy: De twee seizoenen zijn echt heel verschillend. Heel letterlijk. Waar het eerste seizoen zich afspeelde in afgelegen gebied en het tempo had van een kabbelend riviertje, zitten we hier midden in de stad in Afrikaans-Amerikaanse wijken.

Michael, je bekendste personage is Omar Little uit The Wire. Hij is heel verschillend van Leonard hé.

Williams: Zeker! Totaal. Omar gaf om dingen. Leonard heeft zich afgeschermd van het leven. Hij is afgemat. Ze zijn allebei zwart – duidelijk – en allebei homoseksueel, dat zijn wel gelijkenissen. Leonard moet wel terug leren om om dingen te gaan geven. En soms lukt het wel: in dit seizoen bouwt hij een bijzondere relatie op met een kleine jongen, Ivan. En voor de duidelijkheid: het is geen seksuele relatie.

Nachtmerries

Ik heb Hap en Leonard al horen omschrijven als criminelen, maar ik ben het daar niet mee eens. Ze bewegen zich aan de rand van de samenleving en komen altijd in situaties terecht die dan een knoeiboel worden, maar in de grond zijn het goeie mensen. In het eerste seizoen bijvoorbeeld wilden ze gewoon hun rekeningen kunnen betalen.

Purefoy: Ik ben blij dat je dat zegt, want zo zie ik hen ook. Weet je, mensen doen soms domme dingen, maar daarom zijn het nog geen criminelen. Hap en Leonard doen soms domme dingen, maar daarom zijn het nog geen criminelen. Ze hebben nog wel fatsoen. Zelfs Leonard geeft om dingen, al trekt hij een grote façade op. Als Leonard echt om niks zou geven, dan zou hij niet bevriend kunnen zijn met Hap.

Williams: Jaja, ’t is al goed. (lacht)

James, ik zou best iets willen gaan drinken met Hap, maar ik zou dat niet willen met Joe Carroll, je personage uit The Following. Welke van de twee is nu het meest leuke om te spelen voor een acteur?

Purefoy: De uitdaging bij Joe Carroll was om charme te leggen in zo’n door en door slecht en ziek personage. Nu, na drie seizoenen was het echt genoeg. Als je zo’n personage speelt, kruipt dat ook in je hoofd. Op het einde kreeg ik zelfs nachtmerries over Joe Carroll en daarom was het goed dat ik ermee stopte en weer eens iets anders zou gaan doen. Het was nodig.

Nilla Wafers

© Sundance Channel/AMC

James, je bent Brit. Hoe hard was het oefenen voor je het juiste accent voor deze reeks onder de knie had.

Purefoy: Wel eh…’t was een uitdaging. (lacht) Nee, echt: het was een uitdaging. Ik ben Brits, Hap en Leonard zijn van Oost-Texas én hebben het typische accent van de arbeiders aldaar. Het staat mijlenver van hoe ik normaal praat en net daarom moest ik het doen. Want als je geen uitdagingen aangaat, dan is je leven saai en vervolgens ga je dood zonder geleefd te hebben. Ik wil een beetje spanning in mijn leven.

Williams: Op dat vlak heb ik het eenvoudiger. Ik ben opgegroeid in het Zuiden van de Verenigde Staten, ik ben zwart. Het taaltje dat Leonard gebruikt, is mij niet compleet vreemd. Mijn grootvader is 90 nu, hij heeft het wereldje gekend waarin Hap en Leonard nu leven, met zijn racisme en zijn seksisme.

Purefoy: Er leefde géén zwarten waar ik ben opgegroeid, om te beginnen. Dat was een wereld buiten de onze. Het was dat soort dorp. En het gaat ook om veel meer dan het accent alleen. Als je thuis een supermarkt binnenstapt, ken je al de merken en die staan ergens voor. Sommigen roepen zelfs herinneringen op aan je kindertijd. Doe dat hier, als Brit, en je herkent letterlijk niets behalve Coca-Cola. De Nilla Wafers die Leonard eet: die zijn cruciaal voor elke Amerikaan. De muziek, de jeans, de boots: dat heeft hier allemaal specifieke culturele betekenissen en die zijn veel belangrijker dan het feit dat het accent juist zit.

Country has soul

Over muziek gesproken: Leonard is een groot muziekliefhebber. In het eerste seizoen luistert hij naar It’s America (Love It Or Leave It), een beladen nummer van Ernest Tubb. Maar hij zegt ook wanneer hij het verwijt krijgt niet naar soulmuziek en funk te luisteren: “Country has soul.”

Williams: Leonard houdt van muziek! Alleen niet van die hippiemuziek waar Hap zo graag naar luistert. (lacht) En dat ene liedje zegt ook veel over zijn achtergrond. Opnieuw: hij is in het Zuiden opgegroeid en naar het leger geweest, hij is een patriot en een cowboy. Dat zijn de dingen waar hij in gelooft. Dus natuurlijk is hij Republikein! En natuurlijk houdt hij van It’s America (Love It Or Leave It), want dat zijn zijn overtuigingen op de muziek waar hij van houdt.

Van wat ik over Joe R. Lansdale gelezen hebt, de schrijver van de boeken, lijkt het alsof hij goed bij Leonard aansluit.

Williams: Ja, dat is ook wel zo. Joe is zelf van Texas, heeft al een respectabele leeftijd, heeft al heel wat gezien en meegemaakt: zijn meningen zijn gevormd en ze zijn sterk. Hij is een zeventigjarige martial arts-artiest en één van zijn beste vrienden was zwart en homoseksueel. Hij heeft heel wat elementen van zijn eigen leven in die romans gestopt.

Purefoy: We hebben veel met ‘m gepraat. Geen van zijn ouders kon lezen of schrijven en hij was een boekenwurm. Hij heeft de Illias gelezen op zijn negende. Hij moet ook schrijven, hij kan niet niet schrijven. Hij schrijft elke dag.

Zoo.text

Is het feit dat Leonard homoseksueel is belangrijker omdat het zich afspeelt in de jaren 80, toen mensen eindelijk begonnen te praten over homoseksualiteit? In het eerste seizoen zei het personage Chub “I’ve never seen one" over die homoseksualiteit van Leonard.

Williams: Voor mij maakt het geen verschil. Leonard is ook niet de typische homo. Dat hij als homoseksueel zo exotisch is, heeft meer te maken met het feit dat Hap en Leonard in Texas wonen. Het echte gewaagde aan die twee is dat ze als twee vrienden – blank en zwart – samenwonen. Dat is het echte exotische.

© Jackson Lee Davis/Sundance Channel

Purefoy: Ik wil toch eventjes benadrukken: Leonard is overtuigd Republikein, én zwart én homoseksueel. Hij is op zich al een vat vol tegenstrijdigheden. (lacht)

We zijn hier in Atlanta, de stad van Martin Luther King. Merk je dat?

Purefoy: Je voelt dat de stad raciaal gezien heel erg at ease is met zichzelf. Ras is geen issue meer hier, terwijl het dat in andere delen van de Verenigde Staten nog heel erg is. En Martin Luther King is een groot gedeelte van de reden waarom ze zo’n vrede hebben met zichzelf hier.

James, er zijn geruchten dat je auditie hebt gedaan voor James Bond. Is dat waar?

Purefoy: Hahaha, ooit wel, maar dat is jaren geleden.

Je naam circuleert nu weer op de lijstjes.

Purefoy: (lacht hard) Bedankt voor het compliment, maar ik ben ondertussen toch al zo’n 100 jaar te oud.

Ter info: het tweede seizoen van Hap And Leonard start maandag 17 juli op AMC. In de standaard zendernummering van Telenet is AMC terug te vinden op kanaal 311. Bij Proximus is AMC in de standaard zendernummering terug te vinden op kanaal 194.

 

Lees meer