We zitten met een supervulkaan die duizenden mensen kan doden. Maar NASA heeft een plan 

Orkanen hier en daar, presidenten die dreigen om kernwapens te gebruiken en dan zitten we blijkbaar nog met enkele supervulkanen die de hele mensheid kunnen wegvegen. Onder het toeristische Yellowstone National Park in de Verenigde Staten, zit een klein wereldrampje geschuild. NASA wil geen risico's nemen en heeft een geniaal idee om de bedreiging weg te houden.

Op aarde hebben we zo'n 15 supervulkanen. De meeste komen voor in de Verenigde Staten, net zoals Yellowstonecaldera. Deze supervulkaan barst om de 600.000 jaar volledig uit en je kan het al raden, de laatste eruptie was ongeveer 640.000 jaar geleden. Wetenschappers gaan er ook van uit, dat als deze supervulkaan weer uitbarst er mogelijk een nieuwe ijstijd zou volgen.

Maar de kans dat zoiets gebeurt, is erg klein want NASA houdt alles in het oog en heeft al een plan om de uitbarsting tegen te houden. "Het hoofddoel is om de bedreiging in Yellowstone aan te pakken", zegt dokter Brian Wilcox, een luchtvaarttechnicus in het NASA Jet Propulsion Laboratory.

Koel maar af

Bij NASA willen ze de magmakamer onder controle houden door de supervulkaan af te koelen. Een explosie wordt mogelijk omdat er heel wat hitte ondergronds opstapelt. Ze hebben verschillende manieren om de ondergrondse hitte aan te pakken, maar de één is al wat logischer dan de ander.

Het team zegt tegen BBC dat ze zo'n uitbarsting kunnen voorkomen door afgekoeld water in de vulkaan te pompen. "Het bouwen van een groot aquaduct in bergachtige gebieden is zowel duur als moeilijk omdat mensen niet willen dat hun water daar naartoe gaat", zegt Wilcox. "In de wereld hebben heel veel mensen geen water. Om dan zoveel water te gebruiken zodat we een supervulkaan kunnen afkoelen, is heel controversieel." Mooi dat hij denkt aan de medemens, maar wat moeten ze dan doen?

Twee vliegen in één klap

Van het voorgaande waren ze toch niet zo tevreden, maar NASA heeft wel een beter idee. Het team wil tot 10 km in de supervulkaan boren en water onder hoge druk pompen. Nu gaan ze niet telkens 'nieuw' water moeten pompen, maar het water zal circuleren in de supervulkaan. Het water keert dan terug met een temperatuur van ongeveer 350 °C en de warmte trekt geleidelijk aan uit de vulkaan. "Yellowstone heeft momenteel ongeveer 6 gigawatt warmte", zegt Wilcox. "Als we hier gaan boren, kunnen we een geothermische fabriek creëren die elektriciteit genereert."

Het is een win-win situatie: de vulkaanuitbarsting wordt voorkomen en er wordt elektriciteit gewonnen op een natuurlijke manier.

Lees meer