Serie om dit weekend te bingewatchen: Geen actiescènes, maar de 2 tegengestelde hoofdfiguren houden 'Billions' constant spannend

Mensen hebben een rare relatie met geld. Iedereen wil er zo veel mogelijk van, maar wie veel geld heeft, is bijna per definitie verdacht in de ogen van diegenen die het niet hebben. Billions focust zich op de strijd tussen openbaar aanklager Chuck Rhoades (Paul Giamatti) en Bobby Axelrod (Damian Lewis, de rosse uit Homeland), het hoofd van het megabedrijf Axe Capital, die de balans probeert te behouden tussen véél geld verdienen en dat aanvaardbaar houden in de ogen van het volk.

Andrew Ross Sorkin is de bedenker van Billions en hij schreef het boek Too Big Too Fail. Daarin focust Sorkin op zij die zich onfeilbaar achtten, zij die in privéjets rondvlogen, en zwommen in de miljarden: de meesters van het financiële universum. Hun enige doel was om zoveel mogelijk geld te verdienen ten koste van anderen en dat is het grootste element in de veroorzaking van de economische crisis van 2008.

Het sluit allemaal naadloos aan bij Billions, dat het verhaal vertelt van de succesvolle federaal aanklager Chuck Roades (Paul Giamatti, vooral bekend van de film Sideways) – hij won al zijn 81 financiële zaken – die jacht begint te maken op de gehaaide hedgefundmanager Bobby Axelrod. Axelrod is een fenomeen in de stad. Zowat al zijn collega’s zijn weggemaaid in de aanslag op 9/11 dus laat hij nu de kinderen van de toen overleden vaders en moeders studeren op kosten van het bedrijf, doet hij gulle schenkingen aan de brandweer en heeft hij een eigen plaquette op Ground Zero.

© Showtime

Geen boter aan z'n gat

Bobby Axelrod zwemt in het geld, maar houdt wel nog gewoon van pizza en verkiest het from zero to hero-verhaal van Rocky boven Citizen Kane. Hij gaat ook niet werken in kostuum, maar in jeans en hoodie, of een doodgewoon t-shirt.

Dat is zijn imago naar buiten toe. Op de werkvloer is hij meedogenloos en hard (“Mijn cholesterol is hoog genoeg, ik hoef geen boter aan m’n gat”). Hij is toegankelijk voor iedereen, zolang ze zijn tijd maar niet verdoen met idiote ideeën. En hij houdt van geld, natuurlijk. “Sinds wanneer is het een misdaad om succesvol te zijn?”, stelt hij ergens in een interview. Zijn beste oneliner? “Als je miljardair bent, ben je net een vrouw met het perfecte paar tieten. Je loopt ergens binnen, iedereen kijkt naar jou en je weet exact wat ze willen.”

Klassenjustitie en vriendjespolitiek

Aan de andere kant staat Chuck Roades, een aanklager die een hekel heeft aan klassenjustitie en vriendjespolitiek, die steevast weigert dat fraudeurs hun gevangenisstraf af kunnen kopen door nog wat meer centjes op tafel te gooien en dat ze maar bereid moeten zijn om de gevolgen van hun daden te dragen. Daarbij wil hij vooral bewijzen dat hij niet lijkt op zijn vader, die dat allemaal wel deed en, volgens Chuck, de financieel misdadigers er nogal makkelijk vanaf liet komen.

Billions combineert deze twee en zet Chuck en Axe recht tegenover elkaar in een voortdurend spelletje schaak waar alles vanaf hangt. Het is niet toevallig dat Aaron Ross Sorkin zijn krachten heeft gebundeld met de twee schrijvers van Runaway Jury, de verfilming van het gelijknamige boek van John Grisham waarin een zaak wordt aangespannen tegen de tabaksindustrie nadat een man omkwam aan longkanker. In de verfilming werd dat de wapenindustrie de zondebok, maar het idee bleef overeind. En nu is het hier dus het spelen met geld en financiële structuren. Punt is: ook nu is het één openbaar aanklager die ten strijde trekt tegen een tegenstander die zo slim en machtig is dat niemand zich eraan wil verbranden. Behalve dan die ene, in dit geval: Chuck Rhoades.

Drie personages om te zien:

1. Chuck Rhoades (Paul Giamatti)

Chuck is ijdel en idealistisch. Elke zaak die hij al heeft aangespannen wegens fraude heeft hij ook gewonnen en hij wil er alles aan doen om dat ook zo te houden. Chuck wil dat financieel misdadigers boeten voor hun daden en er niet zomaar vanaf komen door een boete te betalen, met geld waar ze toch meer dan genoeg van hebben, maar door effectief tijd door te brengen in de gevangenis. Als iemand tegen hem zegt dat hij 'het maar moet laten gaan" reageert hij als een stier op een rode lap. Tegelijkertijd worstelt hij met dat gebrek aan menselijkheid en beseft hij dat hij daardoor mensenlevens kapot maakt.

Stilaan raakt hij geobsedeerd door de zaak Axelrod. Hij wil hem zien bloeden, er een voorbeeld van maken. Dat hij een relatie heeft met Wendy, de bedrijfspsychologe van Axe Capitol maakt het er voor hem niet makkelijker op.Het is Paul Giamatti die Billions maakt, eindelijk krijgt deze schitterende acteur de erkenning die hij verdient.

2. Bobby Axelrod (Damian Lewis)

“Geld moet rollen” is de begrijpelijke leuze van Axe. Hij is bezig met ethiek, want een gebrek eraan kan hem geld kosten. Tegelijkertijd doneert hij aan goede doelen zodat hij ook de publieke opinie niet tegen zich gekeerd krijgt. Wat hij absoluut niet wil, is toegeven dat hij iets verkeerd doet. De informatie is toegankelijk voor iedereen, alleen gebruikt hij die het best, dat is zijn overtuiging.

Bobby is een man van het volk, loopt rond in een t-shirt van Metallica of Megadeth en is erg nostalgisch over zijn jeugd. Die twee eigenschappen komen samen in S1E4 waar hij met enkele jeugdvrienden naar Quebec vliegt in één privéjet voor een concert van Metallica. In de concerthal woont hij de soundcheck bij en heeft hij een korte ontmoeting met James Hetfield zelf. Bobby haalt ook graag, vooral wanneer het hem goed uitkomt, anekdotes boven over hoe hij vroeger nog krantenjongen en caddy is geweest, hoe hij heeft gewerkt voor een beetje geld.

3. Lara Axelrod (Malin Akerman)

Lara is de echtgenote van Bobby en heeft zich moeten aanpassen aan de wereld van de rijken. In die wereld voelt ze zich nu thuis, maar wie haar openlijk tegen de schenen schopt krijgt vroeg of laat een koekje van eigen deeg. Zij is voor Bobby wat Claire Underwood voor haar echtgenoot was: altijd aanwezig op de achtergrond, daar aan meer touwtjes trekkend dan op het eerste zicht het geval lijkt. Het grote verschil met Claire Underwood is dat Lara ook moeder is. Ze doet dan ook haar best om haar kinderen naar behoren op te voeden én maakt zich ook wel zorgen om haar gezin naarmate een proces tegen Bobby dichterbij dreigt te komen.

Waarom kijken?

Bizar genoeg is Billions nog nooit genomineerd geweest voor een Emmy. Nochtans is het lang geleden dat we nog een reeks zagen met zo een sterke openingsaflevering. Geen enkele scène had weggelaten kunnen worden, elke seconde doet ertoe en staat bol van de spanning. Ook hoeven we niet eindeloos te wachten tot wanneer Chuck en Axe de verbale degens kruisen, want ook dat gebeurt al in de eerste aflevering, in de coulissen van een persconferentie.

Daarna blijven Chuck Rhoades en Bobby Axelrod om elkaar heen cirkelen als gieren. Chuck wil het net om Bobby stilletjes en onopvallend dichter en dichter strikken. Bobby van zijn kant wil zijn investeerders geruststellen door te laten zien hoe ver zijn arm kan reiken en tegelijkertijd de boodschap aan Chuck doorgeven dat ook hij zich niet zomaar gewonnen zal geven.

De juiste kant van het spectrum

Tijdens het kijken zien we af en toe een glimp van hoe fijn het moet zijn om rijk te zijn. Maar omdat Bobby van geld zijn beroep heeft gemaakt, is het cliché dat hij zich nooit zorgen hoeft te maken om geld pertinent onwaar: hij maakt zich voortdurend zorgen om geld. Billions schetst een beeld van hoe ingewikkeld het moet zijn om écht belachelijk veel geld te hebben. Een ex-werknemer, Pete Decker, zegt op een bepaald moment “Ook al begon ik voor mezelf, ik kon nooit worden zoals hij. Je moet zo veel afwegen en beslissen. Je kunt maar weinig delen met anderen. Of niks. Om Bobby Axelrod te zijn, moet je zo veel tegelijk onthouden. Om te zorgen dat je hoofd niet explodeert, moet je leven als een monnik.”

Het bijzondere aan Billions is dat de serie weet te blijven boeien. Twee seizoenen lang is er immers geen enkele echte actiescène te bekennen. Twee grote tegengestelde figuren worden tegenover elkaar geplaatst en beide vinden ze dat ze aan de juiste kant van het spectrum staan. Beide weigeren een schikking: Chuck wil Bobby Axelrod neerhalen en Bobby van zijn kant weigert de indruk te wekken dat hij iets verkeerd gedaan heeft.

De twee schaduwboksen met elkaar via contracten, besprekingen, ondervragingen, deals en virtueel geld. Dat deze reeks toch weet te blijven boeien ligt aan de twee hoofdacteurs. Vooral Paul Giamatti is indrukwekkend als de tegelijkertijd zeer cynische en idealistische Chuck Rhoades. Hij drukt zich uit in monologen en rollende volzinnen en voert de strijd van de 99% tegen de 1%. De woede van het volk tegen de witteboordencriminaliteit, dat is Billions: een sign o’the times.
De twee seizoenen van Billions zijn te bekijken via Play More van Telenet.
 

Lees meer