Google brengt echte zelfrijdende auto's (met geen mens meer achter het stuur) op de straat

 

De eerste échte zelfrijdende auto's zijn een feit. Waymo, het bedrijf van Google dat autonome wagens ontwikkelt, is begonnen met testen in Phoenix. In die stad rijden binnenkort wagens rond, zonder dat er nog een mens achter het stuur zit. Die laatste technologie leek nog een paar jaar weg, maar Waymo staat dus al zo ver. 

Een nieuwe mijlpaal in de race naar zelfrijdende auto's, zo zou je het gerust kunnen noemen. Waymo, het project dat ooit zeven jaar geleden gelanceerd werd door Google om de auto-industrie helemaal te hervormen, zet vandaag een serieuze stap vooruit.

Want het kondigt de start van een testproject aan waarbij er geen mensen meer vooraan zitten in de wagen. In een deel van Phoenix, een grote stad in de VS, rijden de wagens nu rond, en vervoeren ze passagiers. Die zitten op de achterbank en moeten gewoon aangeven welke route ze verkiezen, bij het begin van een rit. "De komende maanden komt er ook een app waarmee passagiers een wagen kunnen bestellen, die dan autonoom komt aangereden", zegt John Krafcik, baas van Waymo.

Daarmee is Waymo het eerste project dat een volledige 'level 4' bereikt. Dat is de term in de wereld van zelfrijdende wagens waarbij de auto volledig zelf kan rijden, in gebieden die getest en in kaart gebracht zijn. Waymo heeft die voorsprong omdat ze al jaren bezig zijn en gigantisch vele data verzamelden over allerlei mogelijke situaties die zich kunnen voordoen op de weg.

Het project toont aan hoe fel de race gaat tussen verschillende technologiebedrijven in Silicon Valley en de giganten van de auto-industrie in de VS, Europa en Azië. Bedrijven als Google en Apple zijn heel hard bezig om de technologie uit te bouwen. Alphabet, het moederbedrijf van Google, investeerde ondertussen al meer dan 1 miljard dollar in de uitbouw van zelfrijdende auto's. De meeste spelers in die markt gingen ervan uit dat het nog zo'n twee jaar zou duren voor er wagens konden rondrijden die zonder een mens als backup-bestuurder achter het wiel functioneerden. Maar Google pakt nu iedereen in snelheid.

Medewerkers van Waymo zijn de afgelopen weken meegereden, konden verschillende routes kiezen, en lieten vervolgens de wagen het werk doen. Het gaat niet om een eenmalige rit of een demo "maar een nieuwe fase voor Waymo in de geschiedenis van de ontwikkeling van deze technologie", zo zegt Krafcik. Heel de stad Phoenix wordt nu de testzone.

Een nieuwe Microsoft?

Google was de eerste die met dergelijke technologie kwam, nu zo'n zeven jaar geleden. Het staat vandaag ook het verst in de ontwikkeling van de nieuwe generatie wagens. Maar de producenten van wagens vandaag hebben schrik: ze willen vermijden dat Google het monopolie op de software zou krijgen, zoals ooit Microsoft het monopolie op software van computers verwierf. Weinig autobouwers willen dus in zee gaan met Google, de enige die samen met de techgigant testen heeft gedaan is Fiat Chrysler.

De vraag is dus wat Google op een dag gaat doen met de technologie: zelf een service ontwikkelen waarbij je ritten kan bestellen, zoals Uber, is een erg dure uitdaging. Maar Alphabet is ondertussen wel bezig om zwaar te investeren in Lyft, de grote rivaal van Uber.

Maar Krafcik wijst er ook op dat een dergelijk systeem van zelfrijdende wagens veel efficiënter werkt dan ons huidige systeem van wagenbezit. Een kleine vloot autonome auto's kan heel een gemeenschap bedienen, volgens hem.

Met de aankondiging zet Google zich dus weer aan de kop van de race. Uber, BMW, Dephi en General Motors zijn andere bedrijven die een level 4 aan het testen zijn, maar daarbij is er telkens een mens die aan het stuur blijft zitten.

Lees meer