Uber heeft zijn vliegende auto’s laten zien. En vanaf 2020 vliegen ze boven Los Angeles

De tweede dag van Web Summit in Lissabon, één van de belangrijkste congressen voor innoverende techondernemers, begon gisteren met een bommetje. Het werd gegooid door Jeff Holden, de CPO van Uber. Hij presenteerde er de plannen van de disruptieve taxidienst om zelf een netwerk van vliegende auto’s (of beter: bussen) uit te bouwen. Vanaf 2020 moeten ze al boven Los Angeles vliegen. 

Nou ja, om eerlijk te zijn: wat Holden allemaal vertelde en liet zien in pakweg een half uur getuigde van een opmerkelijke ambitie. Dat hij eindigde met scenes uit de nieuwe Blade Runner hielp ook niet echt om ons gevoel van “mja, dat moeten we toch nog eens zien allemaal” weg te werken.

Waar het op neerkomt: Uber is van plan om zelf een soort (zelf)vliegende minibusjes te maken waarmee we in de toekomst naar ons werk zullen pendelen. Want met de files in de wereld loopt het nu eenmaal uit de hand zei Holden. Tot daar heeft hij zeker gelijk. Als je bijvoorbeeld de pech hebt om in Mexico Stad te moeten gaan werken, sta je jaarlijks vijf volledige weken stil met je auto, opperde hij. En, in alle grote steden van de wereld is het miserie illustreerde hij met slides van files. En de Antwerpse ring was er niet eens bij.

Project Elevate

De oplossing van Uber heet Project Elevate. Dat stelden ze trouwens een jaar geleden ook al eens voor in een uitgebreid document van bijna 100 pagina's. Dat document werd toen door het bedrijf omschreven als een oproep naar de industrie om samen de mogelijke problemen te overwinnen. Een van de grootste partners die op die uitnodiging inging, was de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA, maar daarover later meer.

En alles loopt blijkbaar goed, want in Lissabon kregen we te horen en te zien waar dat project onder de naam UberAIR voor het eerst zal verschijnen, wie er aan zal werken, en hoe deze futuristische dienst eruit zal zien als hij uiteindelijk van start gaat.

Raakt Uber 6 jaar sneller klaar dan verwacht?

Slecht nieuws voor wie over de Antwerpse of Brusselse ring moet: de eerste drie steden die het krijgen, zijn Dubai, Dallas en Los Angeles. En de aerial taxi service zal er volgens Uber tegen 2020 operationeel zijn.

Wie nu denkt “da’s rap want bij mijn weten zijn er nog geen vliegende taxi’s behalve in de cinéma” heeft zeker een punt. Het was allemaal nogal erg utopisch, die presentatie en in zijn document van amper een jaar geleden sprak Uber zelf nog van 2026. Maar, dit is hoe Uber het allemaal ziet, vanaf 2020.

De keuze voor die drie steden is overigens slecht voor andere Amerikaanse steden, want het uitgebreide plan van een jaar geleden begon met "Imagine traveling from San Francisco’s Marina to work in downtown San Jose,  a drive that would normally occupy the better part of two hours , in only 15 minutes."

Vlieg even mee met ons

Een passagier boekt de vlucht via zijn Uber-app en begeeft zich vervolgens naar een "luchthaven" op het dak van een nabijgelegen gebouw. Daar moet hij door een tourniquet (geactiveerd door de Uber app op zijn smartphone).

Er is meteen al goed nieuws te melden in deze fase van het proces: tegen 2020 is terrorisme iets uit het verleden. Want security checks en doorkijkapparaten bestaan niet in de futuristische visie van Uber. Je mag nu al wel beginnen denken aan wat je allemaal eet en drinkt, want je zal op een weegplaatje moeten stappen om te zorgen dat je niet te zwaar bent Uber's gewichtbewuste vliegende taxi's.

"Dichterbij dan je denkt"

Lachende agenten die headsets, bril en Uber-branded vesten dragen, leiden je vervolgens samen met een aantal andere passagiers over het dak naar je “ride”. Dat blijkt een soort helikopterhybride te zijn met vaste vleugels en kantelpropellors.

En even later ben je weg. Tijdens de vlucht kijkt je met medelijden uit het raam naar de arme zielen die vastzitten in het verkeer beneden, terwijl je door de wolken wordt getrokken naar huis, waar je prachtige, perfecte, politiek correcte gezin je in de keuken staat op te wachten met liefde in hun ogen en een zelfgekookte, nutritioneel verantwoorde maaltijd.

De slogan van Project Elevate is "Dichterbij dan je denkt."

Tijd en de roze bril

Maar hoeveel dichterbij in de echte wereld? Uber introduceerde vorig jaar voor het eerst z’n idee om het delen van de rit naar het luchtruim te verplaatsen in een paper die best boeiend was maar o zo sci-fi. Nu, een jaar later, zegt het over drie jaar klaar te zullen zijn.

Als we even onze roze bril afzetten na de opgefokte presentatie, blijkt dat het project in realiteit nog steeds voor grote obstakels staat.

Vliegen in een grote drone

Het soort vliegtuig dat Uber in gedachten heeft om passagiers van dak naar dak te vervoeren - elektrisch, autonoom, met de mogelijkheid om verticaal op te stijgen en te landen (ook bekend als VTOL, uitgesproken als vie-tol) - bestaat nog niet, en de plaatjes die Holt ervan liet zien blijken computer generated graphics te zijn.

Misschien maar goed ook, want het ziet eruit als een gigantische versie van het soort drone dat je gebruikt om je GoPro boven de tuin van je buren te laten filmen.

Nog meer geweldige details

Er waren nog details. Zoals: het ding moet elektrisch zijn, want anders zou het hele plan voor te veel lawaaioverlast zorgen. Hoe ver het kan vliegen, was niet meteen duidelijk (iets van een 50 km schatten we afgaande op de voorbeelden van een pendeltraject dat Holden gaf).

De volledig elektrische vliegende minibus heeft een batterij die “binnen enkele minuten kan worden opgeladen”, “even snel als de passagiers in- en uitstappen”.

Veel samenwerkingen

Holden zei ook dat Uber ondertussen aanzienlijke vooruitgang heeft geboekt door samen te werken met een handvol vliegtuigfabrikanten (Embraer onder andere), vastgoedgoedfirma's en regelgevers om zo een ​​volledig functionele, on-demand vliegende taxidienst te creëren. Meer allianties, vooral met fabrikanten, zullen snel worden aangekondigd.

Uber heeft ook een “ruimtewetovereenkomst” met NASA ondertekend om een ​​gloednieuw luchtverkeersleidingssysteem te creëren om de laagvliegende, en in de toekomst zelfs zelfvliegende vliegtuigen in goede banen te leiden. Dat uncrewed traffic management (UTM) project van NASA staat weliswaar al sinds 2015 in de steigers, maar het is eigenlijk bedoeld om het gebruik van drones door particulieren en bedrijven te managen.

Waarom Los Angeles?

De keuze voor Los Angeles om het vliegende taxi-project van Uber uit te testen, is volgens Holden een logische. "Het is vandaag een van de meest overbelaste steden ter wereld”, zei hij. "Ze hebben daar in wezen geen verkeersinfrastructuur voor massatransit. Dit stelt ons in staat om op zeer goedkope wijze een massatransportmethode in te zetten die het verkeer niet erger maakt."

Uber voorspelt dat een autorit van anderhalf uur van LAX naar het Staples Center minder dan 30 minuten kan duren met een combinatie van vliegende auto's en reguliere auto's.

"Zorgen van bewoners"

Het stadsbestuur van Los Angeles heeft al z’n kribbel gezet voor akkoord volgens Holden, maar er komen nog wel gemeenschapsbijeenkomsten “om de zorgen van bewoners over onder meer lawaai, vervuiling en overlast te horen."

Misschien is dat - stad van de eeuwige patstelling Antwerpen in gedachten - nog wel wat ons het meest doet twijfelen aan de haalbaarheid, maar soit. Net zoals in Dallas en Dubai, heeft Uber voor Los Angeles een overeenkomst gesloten met een lokale verhuurder, Sandstone Properties, om dakplatforms te ontwikkelen voor zijn vliegende minibusjes.

Maareuh, quanta costa?

Maar, stel dat het haalbaar is, wat gaat dat kosten? Uber maakt zich sterk dat het hier niet gaat om een ontsnappingsluik voor rijke mensen om niet in de file te moeten staan. Het gaat volgens Holden niet meer kosten dan wat je nu zou betalen voor eenzelfde traject met de bestaande Uber taxidienst.

Holden voorspelt zelfs dat de tarieven zo laag zullen worden dat het eigenlijk goedkoper zal zijn om met Uber te vliegen dan om je eigen auto te bezitten. En in een adem verklaarde hij dat het tijdperk dat mensen auto’s kopen binnenkort helemaal afgelopen zal zijn.

Veel sceptici

We zijn trouwens niet de enige sceptici. Er zijn veel verkeersspecialisten die zeggen dat vliegende auto's, vooral elektrische vliegtuigen, niet de moeite waard zijn om te ontwikkelen. Economisch nooit rendabel te krijgen, technisch nog te ver buiten bereik en dan is er ook nog de psychologie van de passagier: het zal al heel wat overtuiging kosten om mensen in zelfrijzende auto’s te krijgen, laat staan dus elektrische vliegende minibusjes.

Zelfs opperdromer Elon Musk gelooft er niet in. “Ik kan me moeilijk voorstellen dat de vliegende auto een schaalbare oplossing wordt”, zei die onlangs nog.

Turbulentie

Dat wil niet zeggen dat vliegende auto's geen moment hebben. Zeker 19 bedrijven zijn er momenteel mee bezig om ze van de grond te krijgen, inclusief legacy-fabrikanten zoals Boeing en Airbus, maar ook kleine start-ups zoals Kitty Hawk, eigendom van Google-oprichter Larry Page.

Geen enkele van die bedrijven is echter zo zeker van z’n zaak als Uber. Maar: "We hebben dit zorgvuldig bestudeerd en we geloven dat het schaalbaar is”, beweert Holden. Misschien toch rekening houden met wat turbulentie onderweg, denken we dan.

Wat er ook van is, het onderstaand filmpje doet alvast dromen:

 

Lees meer