't Is zover, de cyborg komt eraan: hersenimplantaat verbetert geheugen spectaculair

"In de toekomst bouwen ze een apparaatje bij je in, zodat je hersenen beter werken": het is niet langer toogpraat, en het is niet langer de toekomst. Amerikaanse wetenschappers hebben effectief een hersenimplantaat ontwikkeld waarmee je geheugen spectaculair verbetert. Het tijdperk van de cyborg lijkt daarmee definitief aangebroken.

We bouwen al een poosje machientjes en chips in bij mensen. Pacemakers, toestanden die protesen aansturen zijn maar twee voorbeelden. Maar wat wetenschappers nu gepresenteerd hebben op de Society for Neuroscience meeting in Washington DC is wellicht een game changer.

Omdat voor het eerst de toepassing iets is waar iedereen voordelen mee kan doen, niet uitsluitend mensen met een slecht hart of die een ongeval kregen.

Het apparaatje wordt geïmplanteerd in de hersenen. Het bootst de werking van het geheugen na door kleine elektrische schokken te geven aan de hippocampus, het hersengebied voor het geheugen en leervermogen. De elektrische shocks imiteren de normale hersenactiviteit.

Succes

Bottomline: ze probeerden het geheugen te stimuleren met de elektrische signalen. Dat blijkt te werken. De scores van de proefpersonen verbeterden met 15 tot 25%.

Onze geheugenfunctie is tot 30% te verbeteren met het hersenimplantaat, zeggen de onderzoekers van de University of Southern California.

Het doel van de onderzoekers is overigens niet in eerste instantie om het geheugen van gewone mensen te verbeteren. De wetenschappers hopen ooit met speciale hersenimplantaten bijvoorbeeld de symptomen van de ziekte van Alzheimer te kunnen bestrijden.

Hoe?

Een groep van twintig vrijwilligers werd gevraagd om deel te nemen aan een trainingssessie waarin ze een eenvoudig geheugenspel kregen. Elke deelnemer kreeg afbeeldingen te zien en moest ze vervolgens binnen 75 seconden weer oproepen. De onderzoekers keken vervolgens naar de neuronen in de hersenen van de proefpersonen om te zien welke regio’s werden geactiveerd, terwijl ze hun geheugen gebruikten.

Bij de tweede sessie werden de implantaten gebruikt om specifieke hersengebieden te stimuleren met micro-elektrische schokken. Daaruit bleek dat het apparaat de prestaties van de geheugentests tot 30% kan verbeteren.

Aan het experiment deden alleen epilepsiepatiënten mee bij wie sowieso een elektrode zou worden geïmplanteerd voor de behandeling van de ziekte. De plaatsing van elektroden in het brein van mensen om epilepsieaanvallen te verminderen, is een veelvoorkomende behandeling.

Lees meer