Oumuamua: voor 't eerst een bezoeker van buiten ons zonnestelsel ontdekt

Oumuamua is Hawaïaans voor "boodschapper van ver die als eerste aankomt" en het is de naam die astronomen hebben gegeven aan een roodkleurig, sigaarvormig object van ongeveer veertig meter breed en vierhonderd meter lang dat in de afgelopen weken is opgedoken in onze omgeving. Oumuamua is de eerste waargenomen asteroïde die afkomstig is uit de eindeloze ruimte tussen de sterren en dus vanuit een ander zonnestelsel komt.

Het stuk ruimtesteen zwerft al miljoenen jaren door de interstellaire ruimte en afgelopen weken bereikte het ons zonnestelsel. Doordat de asteroïde in de buurt is, hebben Europese en Amerikaanse wetenschappers hem goed kunnen bestuderen. Oumuamua is roodkleurig en heeft de vorm van een sigaar. Hij is ongeveer veertig meter breed en vierhonderd meter lang. Dat op zich is al opvallend, want de asteroïdes en kometen in ons zonnestelsel hebben een andere vorm.

Oumuamua draait in iets meer dan zeven uur om zijn as. Er hangt geen stofwolk rond, en dat betekent dat hij waarschijnlijk uit steen en metalen bestaat en geen water of ijs "aan boord" heeft. Oumuamua bevindt zich nu op ongeveer 200 miljoen kilometer van de aarde, tussen de planeten Mars en Jupiter.

300.000 jaar

Hij vliegt met een snelheid van 138.000 kilometer per uur van ons weg. In mei 2018 vliegt hij langs Jupiter, in januari 2019 passeert hij Saturnus. Daarna zal hij ons zonnestelsel langzaam achter zich laten, op weg naar het sterrenbeeld Pegasus.

De astronomen denken dat de asteroïde al honderden miljoenen jaren door de Melkweg zwerft, niet gebonden aan een ster. Waarschijnlijk heeft hij er 300.000 jaar over gedaan om de oversteek te maken van de ster Vega naar ons zonnestelsel.

Wetenschappers sluiten niet uit dat er meer asteroïdes van buiten ons zonnestelsel langsvliegen, maar tot nu toe waren ze te klein en te vaag om te zien. Oumuamua is het eerst direct bewijs van hun bestaan.

Lees meer