Opnieuw apocalyptische toestanden in Californië

Voor de tweede keer in twee maanden razen apocalyptische, windgestookte branden door Californië. Gisteren werden "een paar honderd huizen" (de schade wordt nog vastgesteld) verwoest in en rond de Californische stad Ventura. Tienduizenden bewoners zijn uit voorzorg geëvacueerd. 

Meer dan 200.000 huizen in de regio zitten zonder stroom. Diverse snelwegen zijn afgesloten. Gouverneur Jerry Brown heeft de noodtoestand afgekondigd. Tientallen hectaren bos moeten als verloren worden beschouwd.

Het vuur brak maandag uit in de heuvels ten westen van Ventura en verspreidde zich snel door de hete droge wind die momenteel in het gebied waait. De vrees is dat de windkracht nog gaat toenemen in kracht en het vuur zich verder zal uitbreiden.

Tweehonderd vierkante kilometer aan de rand van Los Angeles werd door het vuur in luttele uren verteerd. Net als branden die 44 mensen doodden en 8.900 gebouwen vernietigden in de provincies Napa en Sonoma in oktober, zijn de huidige branden uitgebroken in meer stedelijke gebieden dan op het platteland.

Gevoed door winden van 100 kilometer per uur, reduceerden de "firenadoes" (vuurtornadoes) hele gemeenschappen in Ventura County tot as.

Uit luchtfoto's blijkt dat tientallen huizen en appartementsgebouwen in één buurt tot de grond zijn afgebrand. Ook het Vista del Mar-ziekenhuis is compleet verwoest.

Waarom?

Felle natuurbranden hebben in oktober ook al tot chaos geleid in Californië. Die vuurzee begon toen in de wijnstreek ten noorden van San Francisco. Er gingen toen gingen zeker tienduizend gebouwen in vlammen op. Verzekeraars hebben al bijna 3 miljard euro uitbetaald aan de slachtoffers van die inferno. (Lees: Vreselijke, apocalyptische beelden van ongeziene vuurstorm in Californië)

Normaal gezien neemt het risico op natuurbranden af in deze tijd van het jaar, maar het veranderende klimaat gooit roet in het eten. Na een epische droogte die bijna zes jaar aanhield, kreeg Californië eindelijk de regen en sneeuw die het de afgelopen winter nodig had, en dat liet toe dat de vegetatie zich herstelde.

Maar toen het weer droog werd (het heeft alweer zes maanden amper geregend) creëerde dat overvloedige hoeveelheden brandstof die nu de bosbranden voeden.

Daarnaast wakkerde een hogedruksysteem boven de Pacific de vlammen aan door buitengewoon hete en krachtige seizoenswinden naar Noord-Californië te rijden vanuit de droge hooglanden van Nevada.

Link met opwarming klimaat

Park Williams, klimaatexpert aan het Lamont-Doherty Earth Observatory van Columbia University zegt ze in Californië er best rekening mee houden dat de dit soort branden alleen maar erger gaan worden.

Volgens Williams is er een duidelijk verband tussen de stijging van de temperatuur op aarde sinds de 19de eeuw en de ernst van natuurbranden.

Ecologisch gezien zijn de branden een dubbele klap: ze vernietigen bomen die helpen het broeikaseffect te vertragen door tijdens het groeien warmteopnemend koolstofdioxide op te nemen. De branden geven ook koolstofdioxide af, en het roet doet sneeuw en ijs sneller smelten door een toegenomen albedo-effect.

Sinds 2015 is er in Californië een tipping point bereikt: de natuurbranden geven meer CO2 af dan dat het goed in de immense staat kan opnemen.

© getty

© getty

© getty

© epa

Lees meer