Vuurzee Californië blijft ongecontroleerd groeien, nu al miljoen mensen in gevaar

De vuurzee die nu al anderhalve week door Californië raast, bedreigt ondertussen meer dan een miljoen mensen. Het "Thomas Fire" zoals de ramp wordt genoemd, blijkt niet onder controle te krijgen. Duizenden brandweerlieden vechten tegen het vuur, maar er is geen houden aan vanwege de harde wind en de droogte. De gouverneur van de staat windt er niet langer doekjes om: apocalyptische branden die 4.000 vierkante meter per seconde verteren zijn het nieuwe normaal door de opwarming van het klimaat waarschuwde hij de inwoners van Californië.

Het Thomas Fire heeft tot nu toe bijna 950 vierkante kilometer in de districten Ventura en Santa Barbara in de as gelegd. En het einde is nog niet in zicht. De verwachting is dat de ongunstige omstandigheden de komende dagen niet beter worden. Het blijft waaien en de luchtvochtigheid is zeker tot donderdag extreem laag. Het duurt nog zeker een week voordat het gaat regenen.

Woongebieden

De woongebieden van Santa Barbara, Carpinteria, Montecito en Summerland lopen nu gevaar maakte de brandweer bekend. In totaal wonen daar zo'n miljoen mensen. De brand heeft al duizend gebouwen in de as gelegd, waaronder bijna 700 woonhuizen.

Volgens de brandweer was gisteren amper 20% van Thomas Fire onder controle. Mensen in de getroffen regio moeten met stofmaskers over straat om zich te beschermen tegen as en rook van de natuurbranden in de buurt.

In Montecito was het zicht op klaarlichte dag met zon af en toe maar 50 meter door de rook die als een deken over de stad hangt.

Steeds meer, steeds feller

Californië wordt - voor de tweede keer dit jaar - getroffen door een verwoestende bosbrand. Grote bosbranden in de staat worden frequenter en groter. De gemiddelde temperatuur in Californië is de afgelopen 50 jaar met meer dan een graad Celsius gestegen. De extremen nemen toe: alle jaren na 2000 waren "warme jaren" waarbij de gemiddelde temperatuur anderhalve graad of meer afweek van het gemiddelde. Het laatste jaar met een afwijking naar beneden dateert al van 1977.

Door de hogere temperaturen smelt de sneeuw die tijdens de winter in het Sierra Nevada-gebergte is gevallen tot vier weken eerder dan in het verleden. Het smeltwater is daardoor ook eerder in het jaar op. Daardoor drogen de bossen uit en vliegen ze sneller in brand.

Na vijf jaar extreme droogte, viel er begin dit jaar eindelijk weer een dik pak sneeuw in Californië. Het smeltwater daarvan zorgde deze voor een overdaad aan nieuwe aanwas. Maar toen de temperaturen stegen, en er nieuwe hittegolven kwamen, droogden al de grassen en jonge boompjes uit tot kurkdroge brandstof.

Droge, harde winden

Een belangrijke factor zijn ook de droge, harde winden. Vanuit het oosten komen warme woestijnwinden over de bergen aanstormen, de zogenaamde Diablo en Santa Ana-winden. Die zijn op zich niet nieuw, maar door de hoge temperaturen is het risico op bosbrand toegenomen. En ze doen het al droge hout nog meer en sneller uitdrogen.

Eén vonk is soms al genoeg om voor een gigantische ramp te zorgen. Het Thomas Fire zou gestart zijn doordat een tak door de wind een hoogspanningskabel raakte. In amper negen uur groeide het vuurtje als gevolg daarvan uit tot een omvang van 125 vierkante kilometer. Op een gegeven moment verspreidde het zich aan een snelheid van 4.000 vierkante meter per seconde.

Gigantische kost

Het probleem van natuurbranden is in de VS griezelig snel aan het escaleren. In het Westelijk deel van het land waren er in de jaren 80 gemiddeld 140 grote bosbranden per jaar. In de jaren 90 waren het er dat al 160. In de periode 2000-2012 waren het er gemiddeld 250 per jaar.

Dertien van de meest verwoestende bosbranden in Californië vonden in de afgelopen vijftien jaar plaats. De schade van de huidige bosbrand moet nog worden vastgesteld. Die van oktober (waarbij 44 mensen omkwamen) kostte de staat zo'n 8 miljard euro.

Het nieuwe normaal

De gouverneur van Californië windt er ook geen doekjes meer rond. Hij zegt vlakaf dat "door klimaatverandering Californië letterlijk aan het opbranden is" en heeft de inwoners duidelijk gemaakt dat "dit het nieuwe normaal" is.

Dat nieuwe normaal gaat nog een pak erger worden. Als de klimaatverandering doorzet zal extreme regenval en extreme droogte in Californië nog eens met 50% toenemen.

Lees meer