Nieuwe donderslag voor Samen: Tom Meeuws (sp.a) opnieuw in opspraak in Antwerpen

Overleeft Tom Meeuws (sp.a) een nieuwe storm rond zijn persoon? De sp.a-kopman in Antwerpen, die z'n partij in het kartel 'Samen' bracht met Groen, haalt alweer de voorpagina's met negatief nieuws. Hij zou in 2015 ontslagen zijn bij De Lijn omdat hij als directeur de regels voor uitgaven aan z'n laars lapte. Zelf ontkent hij: "Een beschadigingsoperatie". 

Wouter Van Besien (Groen) kan niet echt vrolijk worden van een nieuw onweer, dat zich boven z'n stadslijst samentrekt. Opnieuw zit de voorzitter van sp.a en de nummer drie op de lijst in Antwerpen, Tom Meeuws, in een lastig parket.

Verschillende media, waaronder Dag Allemaal en De Morgen, berichten over "de werkelijke reden waarom De Lijn en Meeuws in 2015 uit elkaar gingen". Meeuws was directeur bij De Lijn van 2013 tot 2015, maar moest daar ineens vertrekken.

De reden zou zijn dat Meeuws er de kantjes zeer zwaar van afliep, en zelfs z'n eigen raad van bestuur en CEO om de tuin leidde. De Lijn is een openbare maatschappij, en de regels voor uitgaven zijn daarbij streng: elke factuur boven de 67.000 euro mag enkel beslist worden door de raad van bestuur en de CEO.

Eén contract met Gazet van Antwerpen, of drie?

Maar in 2014 sloot Meeuws een contract af met de Gazet van Antwerpen, voor een reclamecampagne van De Lijn voor de tram. En dat bedrag was 100.000 euro, maar door de factuur in drie te splitsen, met 45.000, 42.000 en 13.000 euro, viel elke controle weg.

Nog opvallender was heel de constructie bij de feestelijke opening van de 'Reuzenpijp', de tramtunnel onder de Turnhoutsebaan. De feestelijke opening moest en zou plaatsvinden in De Roma in Borgerhout. Dat cultuurhuis, een plek waar progressief Antwerpen graag samenkomt, kreeg daarvoor liefst 549.000 euro.

Maar de boekhouding was initieel niet op de hoogte: al in 2014 werd 150.000 euro betaald, terwijl het contract pas in 2015 afgesloten werd. De boekhouding ontdekte de facturen pas nadat al een groot deel helemaal betaald was, zo schrijft De Morgen.

De zaak ging intern aan het rollen en de advocaten van De Lijn trokken aan de alarmbel. In maart 2015 krijgt de raad van bestuur van De Lijn te horen dat er "ernstige fouten zijn gemaakt die een ontslag kunnen rechtvaardigen". Er is zelfs sprake van valsheid in geschrifte, als zou blijken dat de facturen van Gazet van Antwerpen in werkelijkheid één factuur zijn. Verschillende opties liggen op tafel: ontslag om dringende reden, Meeuws zelf laten opstappen, of een regeling uitwerken. Het wordt dat laatste, en Meeuws gaat "in onderling overleg" en krijgt vijf maanden uitbetaald.

Meeuws heeft het nu over "een beschadingingsoperatie door politieke tegenstanders", en herhaalt vandaag opnieuw de officiële uitleg: "Ik kan enkel bevestigen dat we in onderling overleg uit elkaar zijn gegaan wegens botsende visies op het beleid van De Lijn."

Wie vervangt Meeuws?

Het is de tweede keer dat Meeuws z'n lijst Samen in de problemen brengt. In november had hij snoeiharde kritiek op de banden tussen het Antwerpse stadsbestuur en de vastgoedsector. Hij had het over de 'immocratie' in Antwerpen. Maar de zaak ontplofte in z'n gezicht: hij ging zelf meermaals tafelen met Land Invest. Dat deed hij naar eigen zeggen "als consultant". Daarna kondigde hij aan al z'n activiteiten als consultant stop te zetten.

Voor Groen was de schade toen al groot. Kopman Wouter Van Besien nam een gok door in kartel te gaan: de groenen hebben de wind in de zeilen, en bovendien het imago van een onkreukbare partij, die niet in de schandalen vervalt. Sp.a heeft het veel moeilijker, en kampt met politici die er de kantjes van aflopen. Een nieuw schandaal dreigt de groenen nu helemaal mee te sleuren in een negatieve spiraal.

Bij sp.a duikt de vraag op hoe lang Meeuws nog kan aanblijven als de kopman voor Antwerpen. Met nog een jaar te gaan voor de verkiezingen zouden de socialisten een vervanging kunnen doen, en een andere figuur als boegbeeld naar voor schuiven. Alleen, de afdeling is intern diep verdeeld. Oud-ministers Monica De Coninck en Kathleen Van Brempt zijn logische kandidaten, maar komen niet overeen. En Yasmine Kherbache, vorige keer de nummer twee na Patrick Janssens, is door de interne machtsstrijd zwaar beschadigd. Zelfs als de sp.a dus Meeuws zou willen vervangen, is het niet evident een nieuwe naam te vinden, zonder dat een burgeroorlog uitbreekt.

Lees meer