Wat is de UEFA Nations League eigenlijk en wat valt er te winnen?

Wat is de UEFA Nations League? Het is een vraag die heel voetbalminnend België, en Europa, zich nu stelt. Vanavond start het gloednieuwe toernooi met de klepper Duitsland - Frankrijk en op 11 september hebben de Rode Duivels hun een eerste groepswedstrijd tegen IJsland. Maar wat is dat toernooi nu precies? Tegen wie moeten we nog spelen? Valt er iets te winnen, waarom is het in het leven geroepen en moeten we daar blij mee zijn?

Een kleurrijk logo, veel bekende ex-voetballers, een fancy loting in het Zwitserse Lausanne, ... De Europese voetbalbond deed er duidelijk alles aan om zijn UEFA Nations League belangrijk voor te stellen. Maar bij de voetbalfans is de interesse voorlopig maar matig en lijkt niemand eigenlijk echt te weten wat dat nieuwe tornooi precies is.

Ploegen die er niet bij waren op het wereldkampioenschap voetbal of daar ontgoochelden, zijn nog volop aan het bouwen aan hun ploeg. Landen zoals België die een goed tornooi achter de rug hebben, zullen misschien wat last hebben wat decompressie.

Waarom een nieuw voetbaltornooi?

Het idee van een nieuw voetbaltoernooi in Europa ontstond al in 2014. De Europese voetbalbond UEFA merkte dat de oefenwedstrijden van de nationale ploegen vaak maar op weinig interesse kunnen rekenen. Veel spelers haken af, de stadions zitten vaak maar halfvol en ook tv-zenders zitten niet te springen om oefenwedstrijden uit te zenden.

Daarom zocht de voetbalbond naar een manier om die oefenwedstrijden te vervangen door wedstrijden waar er wel iets van afhangt en waar de tegenstanders wel van een degelijk niveau zijn ... en zo werd de Nations League geboren.

Overvolle kalender

Meer leuke wedstrijden voor de fans en meer geld voor de nationale ploeg ... dat klinkt niet slecht. Er is alleen bij velen de schrik dat de kalender te vol raakt en voetballers te veel wedstrijden zullen moeten spelen. Volgens de UEFA zal dat niet het geval zijn omdat het nieuwe toernooi in de plaats van de huidige oefenwedstrijden komt.

De praktijk zal uitwijzen hoe dat echt zal verlopen en of we voor de wedstrijden van de Nations League evenveel afzeggingen zien als we gewoon zijn bij oefenwedstrijden van de Rode Duivels.

Hoe werkt de Nations League?

Aan het nieuwe toernooi nemen alle 55 landen deel die lid zijn van de Europese voetbalbond UEFA. Die landen worden verdeeld in vier divisies op basis van hun ranking. De Rode Duivels zitten, door hun recente goede prestaties, uiteraard in divisie A samen met elf andere toplanden.

Die 12 landen worden opgesplitst in 4 groepen van 3 landen. De winnaar van iedere groep gaat naar de Nations League Finals. Daar maken de vier geplaatste landen met halve finales en een finale uit wie de trofee mee naar huis mag nemen. Die trofee bestaat overigens echt en is maar liefst 71 centimeter groot en weegt 7,5 kilo. De laatste van iedere groep zakt naar divisie B en speelt de volgende keer dus tegen zwakkere tegenstanders. zijn worden vervangen door de vier groepswinnaar van divisie B, enzovoort.

Tegen wie speelt België?

De loting voor die groepen vond enkele maanden geleden plaats, op 24 januari. En België kon er rekenen op het nodige geluk. De Rode Duivels zitten in de groep met IJsland en Zwitserland en mogen dus dromen van groepswinst en de Finals. Bondscoach Roberto Martinez liet alvast weten dat België mikt op eindwinst in het toernooi. Het wereldkampioenschap toonde echter dan beide tegenstanders niet te onderschatten vallen.

Wanneer worden de wedstrijden gespeeld?

De groepswedstrijden voor de Nations League worden gespeeld in september, oktober en november van dit jaar. België begint de competitie met een verplaatsing naar IJsland op 11 september en speelt zijn vierde en laatste wedstrijd op 18 november in Zwitserland.

De thuiswedstrijden zijn op 12 oktober en 15 november. Als België zijn poule weet te winnen, speelt het in juni 2019 de Finals.

De bedoeling is dat het toernooi om de twee jaar gespeeld wordt, in de jaren zonder EK of WK. De volgende editie begint dus in 2020 na het Europees Kampioenschap, al zal het toernooi er dan mogelijk al wat anders uitzien. Er zijn namelijk plannen om ook landen van buiten Europa toe te laten.

Valt er ook iets te winnen?

Naast een mooie beker worden er in de Nations League ook vier tickets voor het Europees Kampioenschap van 2020 uitgedeeld. Die vier landen voegen zich bij de twintig landen die zich via de gewone kwalificatie weten te plaatsen.

In maart 2020 wordt per divisie gekeken welke de vier beste landen zijn die zich nog niet op de gewone manier hebben geplaatst voor het EK. Die landen spelen per divisie een play-off met halve finale en finale en de winnaar van iedere divisie plaatst zich voor het Europees Kampioenschap.

Op die manier wil de UEFA ook kleine landen de kans geven om deel te nemen aan een groot tornooi. En voor de grotere landen is het een herkansing als de gewone kwalificatie niet verlopen is zoals gehoopt.

Bekijk hier alle divisies en alle groepen van de UEFA Nations League

Lees meer