Putin smoort oppositie in eigen land, Michel gaat straks 'kritisch' op de koffie

Oppositieleider Alexei Navalny mag niet deelnemen aan de verkiezingen, gisteren belande hij na protest weer even in de cel. Om maar te zeggen: echt bloeien doet de democratie niet in Rusland. Toch gaat premier Charles Michel (MR) op bezoek bij president Vladimir Putin, om een "kritische dialoog" op gang te brengen. Een diplomatiek bezoek op de toppen van z'n tenen.

Oppositie voeren in Rusland, een lachertje is het niet. Zondag nog belandde oppositieleider Alexei Navalny in de cel, Russische politie werkte hem tijdens een demonstratie hardhandig tegen de grond en pakte hem op. Hij mocht uren later weer beschikken: maar Navalny moet later nog voor de rechter verschijnen, straffen dreigen. Z'n bureau werd ondersteboven gekeerd, materiaal werd in beslag genomen. In zo'n 40 steden was er protest, maar in Moscow en Sint-Petersburg was die niet toegestaan. Vandaar dat Navalny er opgepakt werd.

Navalny is op dit moment de enige serieuze oppositiestem in het Rusland van Putin, die als sinds 2000 de macht heeft. Maar de oppositieleider mag niet deelnemen aan de verkiezing van 18 maart. Die zijn dan ook totaal niet spannend: spindoctors in het Kremlin mikken dan ook op 70-70 als doel: 70 procent opkomst en 70 procent van de stemmen voor Putin. De Russische sterke man blijft razend populair bij de bevolking.

Michel heeft een stevige agenda om te bespreken

Het is tegen de achtergrond van dat gesmoord protest dat de Belgische eerste minister Charles Michel (MR) op bezoek gaat bij Putin. Hij wil een 'kritische dialoog'. Maar het bezoek is best symbolisch: Rusland gaat nog altijd gebukt onder sancties, na de inval en annexatie van de Krim. De relaties met de rest van Europa zijn kil, zeker nadat Rusland zich mengde in verschillende verkiezingen met hacking, zowel in de VS als Europa.

En dan is er nog altijd de militaire dreiging. De NAVO is nadrukkelijk aanwezig in de Baltische staten, onder meer ook Belgische gevechtsvliegtuigen hielpen er mee het luchtruim te bewaken. En onlangs nog was er een incident met twee Russische jachtbommenwerpers die helemaal tot aan het Nederlandse luchtruim vlogen, en door Belgische F-16's moesten begeleid worden, met het vriendelijk verzoek terug te keren.

Michel zal het daarover allemaal moeten hebben: mensenrechten, internationale spanning, democratische verkiezengen en fake news... Een vriendschappelijk bezoek is dit dus niet. "Maar de premier gelooft dat we de dialoog moeten openhouden. Hij wil daarbij proberen een opening te forceren", zo lichtte z'n entourage het bezoek toe.

De banden met Vlaams Belang

En uiteraard zal het niet enkel gaan over het negatieve: er staan ook economische belangen op het spel. Als op één of andere manier de sancties lichter zouden kunnen worden, is dat onder meer voor de fruittelers in België goed nieuws. Want Rusland nam na de maatregelen van de EU eigen sancties en bande een pak landbouwproducten uit Europa. Bovendien versloegen de Russen samen met een internationale coalitie de IS in Syrië, ook dat maakt van Rusland een stukje een bondgenoot.

In België was één partij al razend enthousiast over het bezoek aan Rusland: Vlaams Belang. De partij onderhoudt, net als heel extreem-rechts in Europa, nauwe banden met het regime van Putin. Buitenlandse reisjes van Filip Dewinter werden in het verleden bekostigd door de Russen, ook al ontkent Vlaams Belang dat zelf in alle talen. Ook dat is dus eerder een vervelend thema voor Michel.

De premier geeft woensdag ook een toespraak aan de Hogeschool voor Economische Wetenschappen (HSE) in Moscow. Daar zit de toekomstige Russische elite. En Michel wil er dus bruggen gaan bouwen. Maar verder heeft Michel ook informele ontmoetingen met "het middenveld'. Hij komt dus toch ook de oppositie een hart onder de riem steken. Afwachten hoe ver Michel daarbij zal gaan. Maar het wordt drie dagen opletten geblazen: een "kritische dialoog" is niet de makkelijkste diplomatieke opdracht.

Lees meer