Gaan astronauten straks hun eigen uitwerpselen opeten?

Met de succesvolle lancering én landing van de Falcon Heavy hangt de ruimtevaart weer helemaal in de lucht. "De volgende grens", voor Elon Musk is nu Mars. Allemaal heel nobel, maar één van de grootste logistieke bekommernissen voor die lange reis is het voedseltekort van de bemanning. De Amerikaanse Pennsylvania State University heeft de oplossing gevonden: de astronauten moeten hun eigen uitwerpselen eten.

We zijn als mensheid al op de maan geraakt, maar Mars zal nog niet voor morgen zijn. Toch wordt er duchtig aan gewerkt en met de lift-off van de Falcon Heavy, de zwaarste raket ooit, gisteren zijn we al een stap dichter. Toch zijn er nog een aantal issues.

Eén van de grootste is het voedsel voor de astronauten. Zo zou het erg onpraktisch zijn om voor de lange reis genoeg eten de dampkring mee uit te sturen. Bovendien zouden de astronauten weleens in lastige papieren kunnen komen te zitten als hun ruimtereis vertraging oploopt en de voorraad gewoon opraakt. Ook aan boord tuinieren is een no go omdat het te lang zou duren eer de gewassen klaar zouden zijn voor de oogst.

Menselijke uitwerpselen als alternatief

Maar niet getreurd: onderzoekers van de Amerikaanse Pennsylvania State University zijn met een haalbaar alternatief op de proppen gekomen voor de astronauten die lange tijd in de ruimte moeten vertoeven: uitwerpselen.

Al aan het kokhalzen? Op zich is de idee nochtans niet zo gek. Zo recycleren astronauten al langer hun afval en zetten ze hun eigen urine om tot drinkwater. Ok, kaka is een heel ander paar mouwen. Toch verdienen de wetenschappers van Penn State een schouderklopje, want ze zijn erin geslaagd om menselijke keutels om te zetten naar eetbare, voedzame substanties.

Niet vreemder dan broodpasta

“We hebben het concept getest om tegelijkertijd de uitwerpselen van astronauten met microben te behandelen en eetbare biomassa te produceren. Afhankelijk van de veiligheidsmaatregelen zouden we dat op directe of indirecte wijze doen”, zegt professor Aardwetenschappen Christopher House van Penn State. “Het is een beetje vreemd, maar het concept zou lijken op de kruidenpasta Marmite of de vegetarische broodpasta Vegemite. Dan eet je eigenlijk ook een goedje van microbische brij.”

Word je niet ziek van je eigen drollen? De uitwerpselen van de astronauten zouden behandeld worden met microben om deze af te breken. De microben verteren dan de afvalstoffen en produceren bijgevolg een overvloed aan methaan. Dat gas wordt dan weer gebruikt om een ander soort microbe te doen ontstaan, namelijk Methylococcus capsulatus. Dat wordt tegenwoordig al gebruikt in dierenvoeding. De microben, die voor 52 procent uit proteïne en voor 36 procent uit vet bestaan, zouden astronauten op lange ruimtereizen van duurzaam voedsel kunnen voorzien.

Veel verwerkt in 13 uur

Bovendien is het microbe-gebaseerd systeem erg efficiënt. Zo stelden de onderzoekers vast dat meer dan de helft van het afval in de menselijke uitwerpselen in amper 13 uur tijd verwerkt was. Er wordt verwacht dat verder onderzoek nog schokkendere resultaten zal aantonen en potentieel een handje zal helpen in toekomstige ruimtemissies.

Lees meer