Panama: alles wat je moet weten over de eerste tegenstander van de Rode Duivels op het WK

Voor Panama wordt de wedstrijd tegen onze Rode Duivels de eerste WK-wedstrijd in hun geschiedenis. Maar daarom mogen we ze nog niet onderschatten. Want ze zullen alles in de strijd gooien om ons stokken in de wielen te steken en meteen ook hun eerste puntjes op een WK te rapen. Wat mogen we verwachten van het land dat de dag na z'n kwalificatie voor het WK prompt een nationale feestdag uitriep?

Uitzonderlijke WK-actie:

Maak nu een gratis account op Unibet en ontvang direct 5 euro, helemaal voor niets!

Wie Panama zegt, denkt eerder aan drugs, wapens of de Panama Papers. Echt gekend voor hun voetbal zijn ze niet, al boekten ze wel al enkele succesjes. Zo veroverden ze al twee keer de zilveren en bronzen medaille op de Concacaf Gold Cup, het belangrijkste voetbaltoernooi voor landen uit Centraal- en Midden-Amerika en het Caraïbische gebied. Het moet uiteraard ook gezegd zijn dat die Concacaf Gold Cup niet meteen het meest prestigieuze landentoernooi is. Met enkel de VS, Mexico en al in een pak mindere mate Colombia en Costa Rica komen ze er niet meteen grote kleppers tegen. Maar als je weet dat het land amper vier miljoen inwoners telt, is dat toch een mooi resultaat.

Revanche op de VS

Twee keer, in 2005 en 2013, moesten ze in de Concacaf Gold Cup in de finale de duimen leggen tegen de Verenigde Staten, dat met meer dan 325 miljoen meer dan 80 keer zoveel inwoners heeft.

De mannen van coach Hernan Dario Gomez pakten eind vorig jaar echter revanche door in de laatste minuut nog de verrassende winning goal tegen Costa Rica binnen te rammen en zich zo ten koste van de VS te plaatsen voor het WK.

Panama werd door die overwinning derde met dertien punten (een gigantische acht punten minder dan leider Mexico) en plaatste zich rechtstreeks. Honduras werd vierde met hetzelfde aantal punten maar een slechter doelpuntensaldo dan Panama en moest het daarom opnemen tegen Australië voor het laatste WK-ticket (een wedstrijd die ze verloren). De Amerikanen eindigden met twaalf punten op de vijfde plaats en konden daardoor hun zomervakantie al beginnen plannen, want zij zouden de wereldbeker op televisie moeten volgen. Dat voor het eerst sinds 1986.

Feestdag

Het duurde dus tot de laatste minuten van de kwalificatiecampagne voor Panama het ticket naar Rusland kon veiligstellen. Met een kanonsvolley ramde centrale verdediger Roman Torres, die nota bene in de VS bij de Seattle Sounders speelt, niet alleen Panama de hemel in maar ook de Amerikaanse droom aan diggelen.

Die goal in laatste minuten zorgde voor opschudding, maar ook eerder in de match was er al de nodige controverse. De gelijkmaker van Panama was namelijk een ware fantoomgoal. Er kan veel gezegd worden over die fase. Maar als er al één ding duidelijk is, is het dat de bal niet over de doellijn is geweest. Toch kende de scheidsrechter een doelpunt toe.

Panama vierde de kwalificatie alsof ze de wereldbeker al gewonnen hadden. Voor Panama wordt Rusland dan ook de eerste deelname ooit aan een wereldkampioenschap. Panamees president Juan Carlos Varela noemde het "een historische dag" en riep de volgende dag meteen uit tot een feestdag. Misschien eens een ideetje voor Charles Michel?

Lukaku > Panama

Verwacht je niet aan topvoetbal als de Panamezen het opnemen tegen de Belgen. De Panamezen reizen als enige met een niet echt benijdenswaardige statistiek naar Rusland af: ze zijn namelijk het enige land dat zich wist te kwalificeren met een negatief doelpuntensaldo. La Marea Roja (De Rode Vloed) slaagde in de tien wedstrijden van hun beslissende kwalificatieronde er maar in om negen goals te maken. Ze kregen er wel tien om de oren, waaronder vier in één wedstrijd door ... de VS. De Verenigde Staten, die er deze zomer dus niet zullen bij zijn, blijven dan weer achter met een doelpuntensaldo van +4.

De Panamezen werken dus met een doelpuntensaldo van -1 naar de wedstrijd tegen onze Rode Duivels toe. Zij sloten hun kwalificatiecampagne, die ook uit tien wedstrijden bestond, af met een verpletterend doelpuntensaldo van +37. Onze topscorer, Romelu Lukaku, scoorde in die kwalificatiecampagne elf keer voor de Rode Duivels. Op z'n eentje deed Lukaku het dus beter dan het hele Panamese elftal samen. En toch slaagde Panama erin zich te plaatsen.

Parkeer de bus

Panama moet het dan ook hebben van een sterke organisatie, fysiek spel en hun atletisch vermogen. Een gigantisch eufemisme, want ze doen natuurlijk niet meer of minder dan 'de bus parkeren'. Het liefst kruipen ze met zoveel mogelijk spelers achter de bal, houden ze de tegenstander af en wachten geduldig op hun kansje. Ze werpen een enorme dijk op die al verschillende grotere landen heeft tegengehouden.

Zo hielden ze groepswinnaar Mexico thuis op 0-0 en ook de VS moest met een puntje weer naar huis. In een vriendschappelijke interland tegen Denemarken, die op het WK in groep C onderverdeeld zitten, eind vorige maand hielden de Panamezen het 70 minuten lang vol.

Ze werpen dus een enorm stabiele defensie op. Maar, dat moet ook gezegd, als de dijken breken, wordt het al gauw een zondvloed. Zwitserland vond na 20 minuten al een gaatje in de Panamese verdediging in hun vriendschappelijke interland en het kaartenhuisje van coach Gomez stortte meteen in. Zwitserland legde er voor de rust al vier in en na de pauze, met de voet duidelijk al van het gaspedaal, diepten ze die voorsprong nog uit naar 6-0.

20 kaarsjes

La Mareao Roja zou op papier dus geen partij mogen zijn voor onze Rode Duivels. Maar Panama is een gevaarlijke ploeg. Zij hebben hun titel al binnen: de kwalificatie. Alles dat daar nu nog op volgt, is een extraatje. Ze zullen dan ook zonder schrik aan de aftrap staan op 18 juni en in de kwalificatiecampagne hebben ze al bewezen het ook grotere landen moeilijk te kunnen maken met hun energieke spel.

Leep zijn ze alleszins, want Panama zou in juni wel eens kunnen aantreden met de oudste ploeg van het WK. In de spits lopen zo niet alleen hun topscorers aller tijden (beiden 43 goals) maar ook twee van de ouderdomsdekens van de ploeg: Blas Pérez (37) en Luis Tejada (36).

In de (met 35 voorlopig nog ruime) Panamese selectie zitten ook twee 'halve Belgen'. Zowel Ricardo Ávila als José Luis Rodríguez verdienen namelijk hun boterham in de tweede ploeg van Belgische eersteklasser AA Gent. Die Rodriguez mag de dag na de wedstrijd tegen de Belgen trouwens twintig kaarsjes uitblazen. Laat ons hopen dat die geparkeerde bus niet te goed zijn werk doet en hij die dag alleen maar zijn verjaardag mag vieren en niet pakweg een overwinning op de favoriet in de groep ...

Uitzonderlijke WK-actie:

Maak nu een gratis account op Unibet en ontvang direct 5 euro, helemaal voor niets!

Lees meer