Wordt het de saaiste openingswedstrijd ooit van een WK voetbal straks?

Op de eerste dag van het WK voetbal staat traditiegetrouw één wedstrijd op het programma. En deze keer is het eentje waarvan je mond niet echt open gaat vallen, tenzij om te geeuwen: Rusland tegen Saoedi-Arabië. Van alle deelnemende landen aan dit WK bekleden die twee de laagste positie op de FIFA-ranking.

Rusland is de nummer zeventig, terwijl Saoedi-Arabië vlak daarvoor terug te vinden is (67ste). Het zijn bovendien niet echt ploegen die in de recente geschiedenis nog spectaculaire dingen, laat staan champagnevoetbal hebben geëtaleerd.

Desalniettemin staat er, zeker voor Rusland, meteen heel wat op het spel. Tegen het op papier zwakkere Saoedi-Arabië is een overwinning noodzakelijk voor Rusland om door te gaan in groep A, die verder bestaat uit Uruguay en Egypte. De Arabieren lijken niet meer dan een outsider voor een plek in de achtste finales.

Op papier

Op papier is Rusland dan wel sterker, de laatste zege van de Russen is ook al weer acht maanden geleden. De ploeg van bondscoach Stanislav Cherchesov kwam in de voorbereiding niet verder dan een 1-1-gelijkspel tegen Turkije en tot overmaat van ramp werd er ook nog eens met 0-1 verloren van Oostenrijk.

Na de laatste zege op Zuid-Korea in oktober vorig jaar verloor de nummer 70 van de wereldranglijst vier keer en speelde drie keer gelijk. De consensus is dat als Rusland zich geen plek had veroverd in dit WK door gastland te zijn, ze er wellicht niet eens bij waren geweest.

Saoedi-Arabië heeft zich voor het eerst sinds 2006 weer eens geplaatst voor een WK. Bondscoach Juan Antonio Pizzi van Saoedi-Arabië heeft er alle vertrouwen in dat zijn ploeg in de openingswedstrijd geschiedenis kan schrijven. Het kwam nog nooit voor dat het gastland het eerste duel verloor trouwens.

"We zijn er klaar voor en zijn niet bang. We willen Rusland verslaan."

"We zijn er klaar voor en zijn niet bang. We willen Rusland verslaan. Dat zal voor ons van grote invloed zijn op de rest van het WK", zei Pizzi gisteren in Moskou.

Maar echt resultaten om die boude uitspraak te staven zijn er niet. In aanloop naar het WK verloor Saoedi-Arabië de laatste drie oefeninterlands. Italië, Duitsland (beide 2-1) en Peru (0-3) bleke achtereenvolgens te sterk voor het land uit het Midden-Oosten. Tegen de Rode Duivels gingen ze eerder al met 4-0 de boot in.

Pizzi denkt niet dat de teleurstellende oefenresultaten van zijn ploeg een rol gaan spelen op het WK. "Ik denk niet dat we nu nog naar onze oefeninterlands moeten kijken", zei de Argentijn. "Op het WK gebeuren altijd onvoorspelbare dingen."

Nestor, videorefs en Robbie Williams

De wedstrijd tussen Rusland en Saoedi-Arabië begint straks om 17 uur in het Luzhniki Stadion en staat onder leiding van de Argentijnse scheidsrechter Nestor Pitana. Het wordt voor Pitana zijn vijfde wedstrijd op een mondiale eindronde. De 42-jarige Argentijn floot in 2014 op het WK in Brazilië vier duels, waaronder de kwartfinale tussen Frankrijk en Duitsland. Na Norberto Coerezza in de jaren zeventig is hij pas de tweede Argentijnse scheidsrechter die op twee WK's actief is.

Zijn landgenoten Juan Pablo Bellati en Hernan Maidana fungeren als grensrechter, terwijl de Braziliaan Sandro Ricci als vierde official bij de dug-outs staat.

Bij de openingswedstrijd zal voor het eerst op een WK gebruik worden gemaakt van videoscheidsrechters. De Italiaan Massimiliano Irrati, de Argentijn Mauro Vigliano, de Chileen Carlos Astroza en de Italiaan Daniele Orsato kunnen Pitana van advies voorzien op basis van videobeelden.

Bij de openingsceremonie die de wedstrijd voorafgaat treden de Britse popzanger Robbie Williams en de Russische operazangeres Aida Garifullina op en is ook een rol weggelegd voor de Braziliaanse oud-spits Ronaldo.

Lees meer