Wie haalt straks de vierde licentie binnen? Grote buitenlandse speler heeft interesse, maar sluit ook Medialaan niet uit

Minister van Telecom Alexander De Croo (Open Vld) gooit de knuppel in het hoenderhok: er moet een vierde speler bijkomen in de markt van mobiele telecom. De telecomwaakhond BIPT schermt met interesse van een grote buitenlandse kandidaat, maar kan niet zeggen wie. En waagt een lokale speler als De Persgroep/Medialaan zich alsnog aan dergelijk avontuur?

Het is niet zomaar dat de vicepremier in het voorjaar van 2019 een bieding wil lanceren voor de licenties van 4G en 5G in België, en daarbij specifiek plaats wil laten voor een vierde speler, naast Telenet, Belgacom en Orange. Want het is de telecomwaakhond BIPT die al langer signaleert dat de prijzen te hoog liggen. En datzelfde orgaan signaleert nu ook de interesse van een grote buitenlandse telecomspeler. In regeringskringen weet men van die interesse, al is er uiteraard grote discretie over de naam van die speler. Niemand wil de naam vroegtijdig lossen, om het dossier niet te hypothekeren. “Maar de interesse is heel concreet.”

Het zou meteen betekenen dat er een serieuze, nieuwe uitdager z’n intrede maakt in de Belgische markt. Dat is ook nodig, omdat een vierde netwerk een gigantische investering zou vergen: vermoedelijk gaat het om een paar miljard. Niet alleen is er het hele nieuwe park aan 4G en 5G zendmasten dat moet worden opgezet, er is ook de juridisch-praktische uitdaging. Want met name in Brussel zijn de normen bijzonder streng, en moet er dus gigantisch gewerkt om een mobiel netwerk operationeel te krijgen.

Medialaan

Bovendien is het niet uitgesloten dat ook Belgische spelers hun kans wagen. Een verwachte naam is die van Medialaan. Christian Van Thillo verwierf vorig jaar alle aandelen van dat mediabedrijf, dat onder meer VTM en Qmusic in portefeuille heeft. Daarnaast zijn via De Persgroep ook een hele reeks kranten (Het Laatste Nieuws, De Morgen) en magazines (Dag Allemaal) eigendom van Van Thillo.

Via Medialaan is de interesse in telecom altijd concreet geweest. Jim Mobile, een virtuele mobiele operator, bleek een aantal jaar lang veruit de meest winstgevende tak van Medialaan. En op moment dat Base in 2012 door KPN verkocht werd, wilde Van Thillo zich graag met enkele financiële partners inkopen. Dat lukte uiteindelijk niet, maar toen in 2016 de operator werd ingelijfd door Base, verkocht Telenet in één beweging Mobile Vikings, een andere virtuele operator die eigendom was van Base aan Medialaan.

Mobile Vikings kwam onder de koepel ‘Medialaan Mobile’ terecht. En de ambities daar zijn niet min. Niet onlogisch, want ondertussen stapte Telenet, de sterkste telecomspeler in Vlaanderen, met volle kracht in de televisiezender SBS. Als een telecomreus komt vechten op het terrein van het grootste mediabedrijf, moet die dan niet ook in de markt van de telco’s stappen?

De verstrengeling tussen diegenen die content maken en aanbieden en diegenen die data en bundels aanbieden wordt steeds groter. In de VS en in België stapten al verschillende telecomreuzen in de media. Waarom zou de omgekeerde stap dan ook niet gezet worden? Het zou alvast Van Thillo de kans geven om het strategische onevenwicht tussen Telenet, en zijn Medialaan/Persgroep te herstellen.

Bij Medialaan laten ze weten dat het dossier rond de vierde licentie momenteel niet aan de orde is. "Alle focus ligt op de migratie van light naar full MVNO en naar de overgang naar Orange volgend jaar", zegt de woordvoerster.

Lees meer