Kunnen de twee beste voetballers ter wereld vandaag een verschil maken op het WK?

Op het WK voetbal in Rusland beginnen vandaag de achtste finales en er staan meteen al twee absolute topwedstrijden op het programma. Argentinië moet tegen Frankrijk en Portugal tegen Uruguay. Lionel Messi zal dus uit zijn pijp moeten komen, en dat geldt ook voor zijn rivaal voor de titel van beste voetballer ter wereld, Cristiano Ronaldo. Als ze dat niet doen, riskeert vandaag de laatste dag op een WK voor hen te worden. Want Frankrijk en Uruguay zijn allebei favoriet om de wereldbeker te pakken.

Uiteraard kijkt heel de wereld weer naar Lionel Messi. Als de Argentijnen niet winnen, is de kans groot dat dit zijn laatste wedstrijd ooit op een WK is. Tegen Nigeria bewees Messi met zijn goal dat hij in vorm aan het geraken is, maar een doelpunt maken in de knock-outfase deed hij nog nooit. Zijn in totaal 17 doelpogingen in 2006, 2010 en 2014 gingen er allemaal niet in, maar hij schoot wel een keer raak in een penaltyserie. Dat was vier jaar geleden in de halve finale in Brazili tegen Oranje.

Bondscoach Didier Deschamps van Frankrijk is niet van plan om de tactiek van zijn ploeg voor de achtste finale van het WK tegen Argentinië specifiek af te stemmen op Lionel Messi. Wel geeft de 49-jarige coach zijn spelers de opdracht om de aanvaller zo min mogelijk aan de bal te laten komen.

"We weten dat hij in staat is om wedstrijden in zijn eentje te beslissen", zei Deschamps op de persconferentie in de aanloop naar de wedstrijd. "De bedoeling is om dat te voorkomen."

Messi maakte in 127 interlands voor Argentinië 65 doelpunten. Argentinië speelt in Rusland met de oudste WK-selectie: de spelers zijn gemiddeld 29 jaar en 205 dagen oud.

Kansen

Frankrijk tegen Argentinië is trouwens de enige wedstrijd in de tweede ronde waarin twee oud-wereldkampioenen tegenover elkaar staan. De Argentijnen pakten de titel in 1978 en 1986 en in 1998 was die voor Frankrijk.

Op basis van het verleden zijn de Argentijnen favoriet, want ze wonnen zes van de elf keren dat ze speelden tegen de Fransen. Les Bleus haalden het twee keer en de twee speelden drie keer gelijk.

De laatste keer dat ze tegen elkaar speelden, was op 11 februari 2009 en toen won Argentinië met 0-2, mede door een goal van Lionel Messi. Diego Armando Maradona was toen nog de Argentijnse bondscoach. Vandaag zit hij in Kazan hoogstwaarschijnlijk als supporter op de tribune, en het is weer uitkijken naar zijn capriolen en onnozelteiten.

De Fransen waren voor dit WK favoriet, maar ze zijn ondertussen al weggezakt naar een vijfde plaats bij de bookmakers die nu zelfs de kansen van Engeland hoger inschatten. Echt betoverend kan je het ook niet noemen is het nog niet wat de Fransen dit WK laten zien, maar ze hebben nu wel al twee keer achtereen (tegen Peru en Denemarken) de nul gehouden. Het kan vandaag dan ook de eerste keer ooit worden dat Frankrijk drie keer op rij geen doelpunt tegen krijgt op een WK.

Primeur met Portugal-Uruguay

De wedstrijd begin om 16 uur. Vier uur later wordt het eerste WK-duel ooit tussen regerend Europees kampioen Portugal en Uruguay gespeeld. De vorige keer dat beide landen tegenover elkaar stonden is 46 jaar geleden: op 2 juli 1972 werd het 1-1 in Rio de Janeiro, na goals van de Portugees Jaime Graça en de Uruguayaan Ricardo Pavoni. Dat was een wedstrijd voor de Brazil Independence Cup.

Na zeges op Egypte (1-0), Saoedi-Arabië (1-0) en Rusland (3-0) kan Uruguay het eerste land sinds Zwitserland in 2006 worden dat in zijn eerste vier wedstrijden op een WK de nul houdt. Overigens hoeft dat geen garantie voor succes, want de Zwitsers werden twaalf jaar geleden in de achtste finales in de strafschoppenserie uitgeschakeld door Oekraïne.

Bijzondere avond voor Ronaldo

Het wordt weer een bijzondere avond voor Cristiano Ronaldo, want de Portugese sterspeler komt voor de 38e keer in actie op een WK of EK. Daarmee evenaart de 33-jarige aanvaller recordhouder Bastian Schweinsteiger, die na het EK twee jaar geleden afzwaaide als international. Ronaldo staat nu nog op gelijke hoogte met een andere Duitser: Miroslav Klose (37).

Als Portugal eruit gaat, zou het ook voor Ronaldo zijn laatste wedstrijd op een WK kunnen zijn. Hoewel, met hem weet je het uiteraard nooit.

Lees meer