Vierde telecomspeler in België: hoe Telenet probeerde de deur dicht te houden

De regering besliste vannacht om een veiling te houden voor nieuwe 4G en 5G mobiele netwerken, met daarbij de mogelijk voor een nieuwe, vierde speler. Dat was een serieuze boksmatch, waarbij minister van Telecom en vicepremier Alexander De Croo (Open Vld) behoorlijk alleen stond. En de lobbymachine van Telenet en Proximus stond op de gang. 

Het was in oktober vorig jaar groot nieuws: Vlaams minister van Economie Philippe Muyters (N-VA) zou overal in Vlaanderen een "netwerk van de toekomst" uitrollen. En om de markt op scherp te zetten, en de regio naar een hoger niveau te tillen, zou er een derde netwerk van kabels komen. Daarvoor zou Fluvius, de distributiebeheerder die in Vlaanderen de nutsvoorzieningen doet, wel kunnen zorgen. Vorige maand ging het dossier in een volgende versnelling: Fluvius was kandidaat om het glasvezelnetwerk te gaan bouwen.

En kijk: deze week was het plots het einde van de droom. Want Proximus en Telenet hadden keihard Muyters bewerkt, en kwamen met "engagementen" om te verzekeren dat twee spelers netjes de markt gaan bedienen, geen drie. Of hoe concurrentie organiseren vaak loopt in België én Vlaanderen.

Niemand voorstanders: Jambon niet, Peeters niet, Reynders niet

Het federale dossier van de 4G en 5G licenties, die in het voorjaar van 2019 moeten geveild worden, is gelijklopend. Van zodra minister van Telecom Alexander De Croo (Open Vld) aankondigde dat hij een veiling wilde voor vier spelers, in plaats van voor drie, waren de reacties enorm. De voorpagina's van zowel De Tijd, waar Proximus-CEO Dominique Leroy dreigde met jobverlies, als die van Het Laatste Nieuws, waar Telenet-CEO John Porter schreeuwde dat de kwaliteit in gevaar kwam, leken plots te klein.

En de lobby-machine van beiden draaide overuren. "Plots was Jan Jambon (N-VA) tot in de puntjes voorbereid over een dossier, en kende hij alle details. Terwijl hij normaal zo'n goede generalist is", zo is te horen in regeringskringen. Feit was: zowel vicepremier Kris Peeters (CD&V) als Jambon (N-VA) stonden niet te trappelen om die vierde speler toe te laten, net als vicepremier Didier Reynders (MR). Maar Open Vld gaf aan dat er zonder een doorbraak in dit dossier geen begroting zou zijn: de forcing werd dus flink gevoerd.

Het resultaat is een deal voor 20 jaar, waarbij de operatoren zekerheid hebben. Een deal die ook de prijs naar beneden moet krijgen voor alle consumenten. Maar de voorwaarden zijn scherp. Want daar was het de bestaande spelers natuurlijk om te doen: zo moeilijk mogelijke instapvoorwaarden creëren, zodat nieuwkomers geen zin hebben om te komen.

Na 8 jaar 99,8 procent van het grondgebied

Het gaat over miljarden aan investeringen: uiteindelijk moet de nieuwe operator verplicht na 8 jaar een dekking halen van 99,8 procent van het grondgebied. Dat werd aangescherpt van de oorspronkelijke 10 jaar. Maar de belangrijkste voorwaarde, dat als de nieuwkomer 20 procent van het grondgebied dekt, hij via binnenlandse roaming de andere netwerken kan gebruiken, blijft intact. Het komt er dus op aan om zo snel mogelijk de steden te dekken, en de nieuwkomer kan van start gaan.

Verder zijn nog wat maatregelen ingebouwd om speculatie met het 'spectrum', de bandbreedte van de operator, tegen te gaan. "Het wordt kantje boordje om een nieuwe operator binnen te halen. Want de voorwaarden zijn streng. Maar het zal de concurrentie op de markt enorm versterken", zo zegt een regeringsbron.

Wie de nieuwkomer wordt, dat kan pas in het voorjaar duidelijk zijn, bij de veiling. Maar het is een publiek geheim dat de Franse prijsbreker Illiad interesse heeft. Daarnaast zijn een aantal andere kandidaten zeer geïnteresseerd naar de voorwaarden van de veiling, en stappen ze ook mogelijks in.

Lees meer