Een van de grootste kolonies koningspinguïns is 88 procent gekrompen in 35 jaar

Een van de grootste kolonies koningspinguïns is in 35 jaar gekrompen van 500.000 koppels naar nog maar 50.000. Dat hebben onderzoekers van de universiteit van Cambridge achterhaald op basis van luchtfoto's. Het gaat om een schatting.

De studie is formeel: één van de grootste kolonies koningspinguïns ter wereld loopt gevaar. Een verklaring voor de enorme afname van de populatie pinguïns is er niet.

De schatting is mogelijk gemaakt met de hulp van luchtfoto's. Op die manier worden de pinguïns niet gestoord. De dieren leven heel geïsoleerd en dat is ook waarom de wetenschappers geen exacte cijfers kunnen geven. De laatste keer dat er mensen in de buurt van de pinguïns gekomen zijn, was op een expeditie in 1982. Toen was het de op één na grootste kolonie koningspinguïns in de hele wereld.

Nog maar 50.000

De cijfers zijn alarmerend. Sinds de jaren 80 is de kolonie, die leeft op het eiland Île aux Cochons, bijna 90 procent van z'n populatie kwijt. De onderzoekers willen de pinguïns daarom blijven bestuderen om het fenomeen te snappen. Gemiddeld bestaat een koppel pinguïns uit de ouders en twee nakomelingen. Dat betekent dat er in totaal ongeveer 240.000 pinguïns op het eiland leven.

"De afname is enorm", zegt Henri Weimerskirch aan AFP. De hoofdonderzoeker van de studie verklaart: "Zelfs als de oorzaken van de verdwijning van de pinguïns iets met het milieu te maken kunnen hebben, blijft het een mysterie."

Een bedreigde soort

De wetenschap heeft altijd laten uitschijnen dat de koningspinguïns een veel betere toekomst hadden dan de keizerspinguïns. Die soort komt uit dezelfde familie, maar is veel groter dan z'n neef. Maar in februari verscheen een studie die aantoonde dat 70% van de vogels rond Antarctica naar het zuiden moeten trekken als ze het einde van deze eeuw willen halen. Daar hoort een populatie van 1,1 miljoen koningspinguïns bij.

Hier is de oorzaak wel duidelijk. Door de opwarming van de planeet zwemmen ook de vissen naar het zuiden. Koningspinguïns eten enkel vis uit zee, dus ze zijn hier echt van afhankelijk. Maar de afstand om voedsel te vangen wordt veel te groot.

Niet alleen klimaatverandering

Doorgaans is klimaatverandering de verklaring, maar volgens Weimerskirch kan dat niet het enige probleem zijn. Er moet nog iets op het eiland gebeuren dat de pinguïns treft. "Daarvoor zouden we naar het eiland moeten gaan", zegt hij. Voor deze studie werd de totale populatie koningspinguïns geschat op 1,5 miljoen koppels, maar op basis van deze resultaten zijn we dus een kwart kwijt.

Lees meer