NASA hoopt 15 jaar oude Mars rover na zware storm weer aan de praat te krijgen, maar hij krijgt niet veel tijd

Heeft de Mars rover Opportunity een gigantische, drie maanden durende stofstorm overleefd? Op die vraag probeert NASA binnenkort een antwoord te kunnen geven. Nu de storm eindelijk lijkt af te nemen, hoopt de ruimtevaartorganisatie dat het wagentje, dat op zonne-energie werkt, binnenkort terug wakker wordt.

Het laatste contact dat NASA had met de Opportunity dateert al van 10 juni. Sindsdien woedt er op Mars een gigantische stofstorm. De planeet kent gemiddeld om de zes jaar een storm die zo groot is dat hij over de gehele planeet woedt. Tijdens zo'n storm is de wind niet extreem krachtig, maar door de droogte en de lage zwaartekracht vliegt er wel enorm veel stof omhoog. Zo'n global dust storm op Mars kan maanden aanhouden.

Winterslaap

De 'rode planeet' krijgt sinds 30 mei af te rekenen met zo'n enorme stofstorm. NASA noemt het op zijn website zelfs een van zwaarste stormen die ze al hebben waargenomen op de planeet. De stofdeeltjes die tijdens zo'n storm in de lucht komen, zorgen ervoor dat zonlicht afgeblokt wordt.

Aangezien de Mars rover Opportunity werkt op batterijen die opgeladen worden met zonnepanelen is het robotwagentje in een winterslaap gegaan tijdens de storm. De Opportunity is zo gemaakt dat hij automatisch om de zoveel tijd controleert of de lucht is opgeklaard en er opnieuw genoeg zonlicht is om de batterijen op te laden. Tussendoor heeft NASA het raden naar de staat van de Mars rover.

Zonnepanelen

De ruimtevaartorganisatie hoopt binnenkort opnieuw contract te kunnen maken met hun wagentje. De wind is namelijk gaan liggen in het gebied waar de Opportunity drie maanden geleden is gestrand. Nu is het wachten tot de lucht is opgeklaard en er zonlicht op de zonnepanelen van de rover valt.

Een van de problemen die daarbij kunnen ontstaan is dat het stof uit de lucht op de zonnepanelen valt en die bedekt. Ironisch genoeg moet de Opportunity dan juist rekenen op een windhoos om het stof weg te blazen. Gelukkig komen die op Mars vrij frequent voor, zoals je kan zien op de video.

Jammer genoeg is dat niet de enige moeilijkheid die de Opportunity moet overwinnen om na de storm weer contact te kunnen maken met de aarde. De kans bestaat onder andere dat er schade is aan de apparatuur of dat de batterijen van de rover niet meer voldoende kunnen opladen.

15 jaar in plaats van 90 dagen

De Opportunity is namelijk niet meer van de jongste. De Mars rover rijdt al sinds 2004 rond op de planeet en dat terwijl hij eigenlijk maar ontwikkeld was om 90 dagen mee te gaan. Het wagentje heeft ondertussen meer dan 45 kilometer afgelegd op Mars, de langste afstand die ooit door een voertuig op een ander hemellichaam dan de aarde is afgelegd.

In die bijna 15 jaar op Mars heeft de Opportunity al heel wat meegemaakt. De rover overleefde al koude winters, technische defecten en een weken durende storm. Toch blijft het robotwagentje NASA keer op keer verbazen.

Opportunity krijgt 45 dagen om wakker te worden

Of dat nu ook weer het geval zal zijn, weten we vermoedelijk binnenkort. NASA geeft de Opportunity namelijk niet zo heel lang de tijd om weer wakker te worden. Eens de hoeveelheid stof in de lucht op Mars verder gedaald is, zal de ruimtevaartorganisatie 45 dagen lang actief contact proberen maken. Als er dan nog geen reactie is, schakelt het over op passief luisteren of de Opportunity wakker wordt.

Ex-medewerkers van de missie en fans van de recordrover hebben kritiek geuit op de korte tijdspanne die NASA op de poging om weer contact te maken, plakt. Volgens hen is die tijd arbitrair en kan het even goed zijn dat de Opportunity later toch weer een teken van leven toont. Op sociale media spreken mensen hun steun uit voor het robotwagentje met de hashtag #SaveOppy. Je kan de rover zelfs een virtueel kaartje sturen.

Lees meer