Twitter-medeoprichter Biz Stone over privacy-schandalen, fake news en toekomst van social media op SuperNova

Biz Stone, medeoprichter van Twitter en van Jelly, kwam spreken op de SuperNova tech-conventie in Antwerpen. Hij had het onder andere over privacy-schandalen, het ontstaan van Twitter en de toekomst van sociale media.

Stone haalde het publieke debat aan en de hardere manier waarop mensen met elkaar communiceren. “De afgelopen jaren is dat over het algemeen erger geworden. Ook Twitter is daar niet immuun voor. We proberen dat in kaart te brengen. Minder dan 1 procent van de accounts zijn toxic. Die schelden mensen uit en dragen niet bij tot een constructieve conversatie. Ze hebben wel een grote impact op de 'gezondheid' van de conversaties. Ze verpesten het eigenlijk voor iedereen. Dat zijn we nu aan het aanpakken.”

Stone stapte bij Twitter op en is weer actief sinds 2017. “Ik realiseerde me toen ik terugkwam dat functies zoals blokkeren teveel werk waren voor individuele gebruikers. Maar we kunnen ook niet elke tweet nakijken. Daarom zijn we nu zowel machines/computers als mensen aan het inzetten om het gedrag van accounts na te gaan. Op misbruik wijzende vectoren brengen ons tot bepaalde accounts. Het gaat dan bijvoorbeeld om een account zonder foto, amper twee volgers en alleen maar beledigingen. Dan verwijderen we dat account. Het mooie daaraan is dat de machine steeds bijleert. Het mooie daaraan is dat de computer steeds zelf bijleert en dat vergemakkelijkt het proces.

Verantwoordelijkheid van beheerders?

Stone krijgt de vraag of de beheerders van social media verantwoordelijk zijn voor wat er op hun platform gebeurt.

“Een aantal jaar geleden vond men van niet”, antwoordde hij. “Onze service werd gezien als een soort telefoonbedrijf. We waren niet verantwoordelijk voor de inhoud. Toen ik terugkwam naar het bedrijf had Twitter geen doel. Nu wel, namelijk de publieke conversatie dienen. We zijn mee verantwoordelijk voor de gezondheid en de kwaliteit van die conversatie. Ons standpunt is veranderd: we zijn wél verantwoordelijk voor de content. Twitter moet een veilige plek zijn, iedereen moet zijn mening kunnen geven.”

“Ik zou ook graag willen dat hele wereld productief zou ruziemaken op Twitter”, grapt hij nog. “Het is onze taak om voor een aangename ervaring op Twitter te zorgen.”

Fake news

In de aanloop naar de Amerikaanse verkiezingen van 2016 zijn er vanuit Rusland valse Twitterprofielen aangemaakt en werd er doelbewust foutieve informatie mee verspreid in de hoop de verkiezingsuitslag te kunnen beïnvloeden ten voordele van Donald Trump.

Stone reageert: “Mensen kunnen goede en slechte dingen met platform doen. Ik vind dat ook verschrikkelijk. Wat gaan we daaraan doen? We hebben achteraf bestudeerd wat er gebeurd is. Er werden verhalen verspreid die compleet uit de context getrokken waren. We gaan aan behaviour analysation doen met computers. Zo hopen we dat soort mensen veel sneller op te kunnen sporen. Daarmee hopen we aan te sporen om meer context aan het narratief van Twitter toe te voegen.”

“Het is waar dat we dat in het verleden niet serieus genoeg genomen hebben. Toen we Twitter oprichtten, hadden we nooit verwacht dat het zo ver zou komen. We hadden het voor de fun gemaakt. De idee dat je met één klik miljoenen mensen kan bereiken, was heel spannend voor ons. We hadden ook nooit gedacht dat politici op Twitter actief zouden worden. Er waren natuurlijk altijd wel regels. Maar opeens gebeurden die grote, vreselijke dingen. Nu zijn we ons er wel bewust van. Het is tegenwoordig onze prioriteit nummer 1 om daar iets aan te doen.”

“Toen ik terugkwam bij Twitter, ging het niet goed met het platform. Er zat een deuk in het imago en er was weinig groei qua bezoekers. Nu hebben we wel weer winst. We zijn naar universiteiten gegaan om raad te vragen over welke conversaties gezond zijn en welke schadelijk. Hoe definieer je een gezond debat? Dat is een moeilijke vraag.”

“Het moet ook altijd leuk blijven. Denk maar aan de tweets die je ziet verschijnen tijdens de pauzes van sportwedstrijden. Als het niet leuk zou zijn op Twitter, dan zouden mensen ook niet de reflex hebben om er berichten op te posten als er iets echt belangrijk is.”

“Het is ook niet gemakkelijk om van ‘bots’-accounts af te raken”, zegt Stone nog. “Als zo’n bot zich op Twitter gedraagt als een mens komen we er vaak niet achter.”

Privacy

Er werd ook over het Camebridge Analytica-schandaal gesproken. Uit het rapport 'Democracy Disrupted' van een Britse Information Commissioner bleek dat de data en gegevens van Facebook-gebruikers verkocht werden zonder hun medeweten.

“Op dat gebied doet Twitter het goed”, verdedigt Stone zich. “Twitter is altijd openbaar. Voor ons is dat een belangrijk verschil. We vragen ook geen gegevens van die aard aan onze gebruikers. Je geeft een naam op en je kan tweeten. We maken wel rapporten op basis van dingen die je tweet. In één klik kan je die zelf zien. Dat is open en transparant. Daar zijn we ook fier op.”

“Ik denk dat het belangrijk is dat mensen altijd medeweten hebben van wat er met hun data gebeurt. Het is heel belangrijk dat bedrijven hun verantwoordelijkheid nemen. Je moet de complete controle hebben over wat derden over je weten. Het is belangrijk dat social media een stap terug zetten en zich afvragen of ze goed bezig zijn.” Is die laatste zin een sneer naar Facebook-CEO Mark Zuckerberg?

Geschiedenis Twitter

Tot 2005 werkte Biz Stone bij Google. Daarna richtte hij een podcastplatform op, maar dat bolde niet zo goed. “Podcasts waren gewoon nog te nieuw en te moeilijk toen”, stelt Stone. (Twitter-medeoprichter) Evan Williams steled voor om op iets anders te focussen en na een hack-week waren ze eruit. Ze zouden een online platform oprichten waar je continu statusupdates op kan posten.

“Het concept: zij die interessant vinden, volgen je. Iedereen vond het aanvankelijk een bar slecht idee. Maar doordat het zo simpel was, werkte het wel. We keken ook aandachtig naar wat mensen wilden doen. Daar zijn we dan verder op in gegaan. Dingen zoals hashtags en retweets zijn er gekomen omdat daar vraag naar was. De mensen die Twitter destijds gebruikten, hebben het concept eigenlijk mee uitgewerkt.”

Businessadvies

Stone had ook goede raad voor ambitieuze innovators: “Je kan een goed idee niet zomaar herkennen. Als er iets écht in je hoofd zit en je krijgt het er maar niet uit, dan moet je het uitwerken met partners en het prototype op kleine schaal testen. Als je emotioneel betrokken bent bij het idee, moet je ervoor gaan. Het is belangrijk om jezelf ook associëren met je project.”

“Ik heb heel mijn leven op wellfare geleefd en had schulden tot Twitter publiek ging in 2013. Geld is nooit mijn motivatie geweest. Een goede en competente partner zoeken, dat is belangrijk. Ook is het belangrijk dat je een gericht doel hebt met je project. Vanaf het moment dat Twitter een specifiek doel had, begonnen we er significant meer winst uit te halen.”

Relatie met traditionele media

Stone ziet ook de toekomst van de traditionele media online vrij rooskleurig in: “Bijna elke journalist heeft een Twitteraccount, vooral om verhalen te vinden en links naar hun artikels te posten. Ik zie Twitter vooral als een partner van de journalistiek. De twee passen goed samen. Twitter is de conversatie-laag van hey internet. Journalisten zijn daar uiterst belangrijk bij. Er is wisselwerking.”

“Maar we zien nog maar top van de ijsberg. Waarom kan Twitter geen manier zijn voor journalisten om geld te verdienen? Veel tweets zijn erg informatief. Ik zie niet in waarom een samenwerking niet zou lukken.”

Lees meer