Eiland in de buurt van Hawaï gewoon verdwenen na orkaan

Toegegeven: enorm was het niet, amper negen voetbalvelden groot. Maar East Island was wel belangrijk, want één van's werelds grootste (en bedreigde) zeeschildpaddensoorten kwam er eitjes leggen en ook voor de Hawaïaanse monniksrob was East Island zowat de enige plek waar die nog vertoefde. En nu is het eiland gewoon weg. Verdwenen na de passage van orkaan Walaka.

East Island ligt bijna 900 kilometer ten westen van Honolulu in de Stille Oceaan. Niemand woonde er, maar het was desalniettemin belangrijk. De Hawaïaanse monniksrob was een van de diersoorten die er leefde. De zeehondensoort wordt met uitsterven bedreigd: er zijn er maar 1.400 meer. Zeehondenpaartjes brachten hun jongen op het eiland groot.

De eveneens bedreigde groene zeeschildpad en de albatros waren ook afhankelijk van het eiland. Die dieren zochten land op om te vluchten voor de tijgerhaai, die rondzwemt in die wateren.

Natuurbeschermers maken zich ook zorgen over de groene zeeschildpad (ook wel soepschildpad genoemd). Zo nestelde maar liefst 96% van de soepschildpadden van Hawaï op East Island. De schildpad is een van de grootste zeeschildpadden en de enige herbivoor onder de verschillende soorten. Ze leven in tropische en subtropische wateren. Net als andere zeeschildpadden, leggen ze lange afstanden af tussen de voedselgebieden en de stranden waar ze hun eieren leggen. Op dit moment wordt de soepschildpad bedreigd door overbevissing, de jacht en het verlies van broedplaatsen.

Opwarming

Amerikaanse wetenschappers kwamen achter de verdwijning van het eiland door satellietbeelden te bekijken. Hoogleraar Chip Fletcher van de Universiteit van Hawaï onderzocht eerder hoe oud het eiland was en welk effect de klimaatverandering erop zou hebben. "Het eiland was 1.000 tot 2.000 jaar oud. We zijn er in juli nog geweest", zegt Fletcher. "Ik dacht dat het eiland nog zeker een decennium zou blijven bestaan, maar het is dus toch veel kwetsbaarder."

Onderzoekers koppelen het verdwijnen van East Island aan de opwarming van de aarde. Uit onderzoek blijkt dat in de toekomst door veranderingen in de atmosfeer er minder orkanen zullen ontstaan, maar dat de orkanen die ontstaan krachtiger en natter zullen zijn. Ook leidt de stijging van de zeespiegel ertoe dat eilanden onder water zullen verdwijnen.

Dat gaat trouwens ook het paradijselijke Hawaï zelf treffen. Vooral de kusten op de eilanden Maui, Oahu en Kauai blijken verre van veilig. Zo liggen deze eilanden relatief laag en is er weinig bescherming van koraalriffen.

Lees meer