Gavin James over openen voor Ed Sheeran, zijn tweede album en de Ierse pubscene

De veelbelovende Ierse singer-songwriter Gavin James heeft pas zijn tweede album 'Only Ticket Home' gelost, een ode aan Ierland en de mensen die hij moest missen toen hij de afgelopen drie jaar non-stop aan het touren was. Gavin James deed al support voor Ed Sheeran en Sam Smith en nu komt er opnieuw een wereldwijde tour aan. Newsmonkey sprak met Gavin James over wat hij in zijn schild voert.

'Only Ticket Home' is pas uit. Waar gaat de plaat over?

Gavin James: Ik had een hele tijd niets meer geschreven. Na de release van het eerste album ('Bitter Pill', red.) was ik ongeveer drie jaar op tour. Ik schreef wel een paar deuntjes, maar niet veel. Na dat touren heb ik drie maanden vakantie genomen. De eerste week heb ik wat met vrienden rondgehangen, gedronken en bij mijn vriendin gezeten, maar daarna begon het weer te kriebelen. Ik heb zowat alle nieuwe nummers geschreven in die periode. Het was eigenlijk één grote stream of consciousness. Het is een vrij vrolijk album geworden, zeker ten opzichte van mijn debuut.

Vrolijkheid troef

Hoe komt dat?

Gavin James: Onbewust wou ik niet opnieuw de melancholische richting uit gaan. Het nummer Last Year van op de plaat klinkt dan weer erg triestig. Maar ik wou ook niet in herhaling vallen.

Hearts On Fire is het enige nummer dat ik bewust gemaakt heb zodat mensen er op kunnen dansen en crazy gaan. Een concert van Bruce Springsteen heeft me geïnspireerd om die song te schrijven. Hij is amazing. Ik ging voor die Midden-Amerikaanse rocksound. De rest kwam echt vanzelf.

Gavin James: Only Ticket Home is trouwens het laatste lied dat ik geschreven heb voor de plaat. De strofe had ik drie jaar geleden al gecomponeerd, maar ik wist nooit wat ik erop moest plakken omdat de strofe al klonk als een refrein. Ik wou alleszins dat het refrein minder triestig zou klinken. Nu klinkt het refrein alsof je om vier uur 's ochtends in een pub in Dublin staat. Dat was de bedoeling. Luid en in your face. Heel tof om live te spelen.

Ierse pubscene

Je hebt ook een clip uit voor je nieuwe single Glow. Wie zijn al die mensen die we zien in de clip?

Gavin James: Dat zijn ouders! Mijn moeder zit maar wat te praten en mijn optreden te negeren zoals altijd. En mijn vader doet er ook in mee. De clip is opgenomen in de Temple Bar in Dublin. Daar ben ik ook begonnen met zingen.

Werkt dat zo in Ierland? Leer je musiceren in de pub?

Gavin James: Zo ging dat bij mij. Het is een erg goede manier om kennis te maken met muziek. Ik gaf vier jaar lang drie à vier optredens per avond. Dat waren twaalf optredens per week. Dat was echt geschift. Ik weet niet hoe het mogelijk is dat ik nog kan praten. Maar het was wel geweldig. Ik ben als zeventienjarige begonnen en ik kon eigenlijk helemaal niet zingen. Ik begon te spelen voor een ruimte vol mensen die zich helemaal niet in je interesseerden.

Uiteindelijk kon ik hen toch voor mijn kar spannen door dingen te doen zoals op de toog staan, pinten omver stampen en gewoon zot doen. Ik vond dat fantastisch. Na verloop van tijd begonnen mensen mijn eigen nummers aan te vragen. Op sommige momenten zaten we met 400 à 500 mensen in de pub. Toen ik 21 was, ben ik beginnen touren door heel Ierland om mijn naam te vestigen.

Thuishaven Dublin

Je bent zelf van Dublin. Hoe was het om daar op te groeien?

Gavin James: Dat was heel leuk. Mijn hele familie was met entertainen bezig. Mijn grootvader was een komiek. Hij was erg populair in de stad. Ik heb trouwens zijn artiestennaam aan hem te danken. Zijn naar was Jimmy Max en daarom noem ik mezelf Gavin James (hij nam Jimmy over, red.). Iedereen zingt in Dublin. Het is echt vreemd. Er is overal zo veel muziek. Er is altijd wel een oude gast in een pub die met een pint voor zijn neus een oud, Iers lied begint te zingen met zijn ogen dicht. De toeristen denken dan dat ze stil moeten zijn dus het is dan even geruisloos in de pub.

Is er zoiets als een Ierse muziekscene?

Gavin James: Absoluut. Die is gigantisch. Iedereen zorgt voor elkaar. Al de bands, waar ik vanaf het begin mee speelde, zijn ondertussen succesvol. Denk aan Kodaline, Wild Youth en The Coronas. Voor zo'n klein land hebben wij heel veel muziek. Het leuke aan Ierland is dat iemand die jou goed vindt, je ook gaat helpen met je carrière. Kodaline heeft me bijvoorbeeld als opener meegebracht naar Amerika, ook al was ik nog maar net bezig. Er zijn geen ego's en mensen zorgen voor elkaar. Dat is vrij zeldzaam.

(Ons interview met Kodaline van vorige maand lees je hier.)

Je bent headliner op Dublin's New Year's Festival. Blij?

Gavin James: Ja. Het is een heel groot festival. Het gaat door in het midden van de stad dichtbij de rivier Liffey. Ik schat dat er 10.000 tot 50.000 mensen aanwezig zullen zijn. Echt geschift. Het zal vast heel koud zijn.

Drie jaar touren

Je hebt pas nog drie jaar lang getourd. Ben je graag op trot?

Gavin James: Ja. Ik zou graag teruggaan. We gaan niet op tour tot eind januari. We reizen met de bus en met het vliegtuig. Ik neem ook veel vrienden mee als opener. Maar die bus is nodig omdat ik nu een hele band meeneem: een toetsenist, een gitarist, een bassist, een drummer en ik natuurlijk.

Vroeger stond je alleen op het podium met je akoestische gitaar. Vanwaar die verandering?

Gavin James: Ik wou meer lawaai maken, zeker op festivals. Ik vind de twee formats leuk. Het is gewoon een totaal andere ervaring. Het is zeker luider. En ik praat ook veel als ik alleen optreed. Met een band is het meer een show. Tijdens de volgende tour zal ik de twee formats afwisselen. Bob Dylan heeft dat ook ooit gedaan denk ik.

Support voor Ed Sheeran

Je hebt ooit support gedaan voor Ed Sheeran. Hoe was dat?

Gavin James: Dat was geweldig. Hij was zelf in Dublin en vroeg me of ik voor hem wou spelen. "You want a gig?", schreeuwde hij naar mij. Het ging om een optreden in Croke Park voor 90.000 mensen. Ik heb meteen 'ja' gezegd. Hij is echt geweldig. Ik zie hem af en toe. Hij is een heel vriendelijke kerel.

Zijn er ook gelijkenissen tussen jullie op muzikaal vlak?

Gavin James: Op muzikaal vlak zijn we best anders. Dat lijkt natuurlijk wel zo omdat we allebei 'gingers' zijn. Haha. Als ik even goed zou kunnen rappen als hij, dan zouden we wel op elkaar lijken.

Klassieke muziek

Je speelt ook piano?

Gavin James: I suck. Ik speel echt niet goed.

Maar je hebt ooit een collaboratie gedaan met het Ulster Orchestra. Zou je ooit de klassieke richting uitgaan of verder werken met zo'n orkest?

Gavin James: Ik heb geen idee. Ik heb alles in een pub geleerd dus dat is een totaal andere wereld. Maar ik zou dat wel fijn vinden. Ik kan geen muziek schrijven en lezen. Het lijkt me fijn om arrangementen uit te schrijven voor nummers. Maar ik wil vooral ook beter piano leren spelen. Dat is veel meer ontspannen omdat je zit.

Eerste idee is het beste

Wat is je band met je producer Ollie Green?

Gavin James: Wij schrijven altijd samen. Hij is één van de eerste mensen met wie ik liedjes heb geschreven. We schrijven heel snel samen. We zitten samen in een ruimte en de songs vliegen eruit. Dat was heel spannend want hij nam alles meteen op en de nummers waren de dag zelf klaar. We hebben veel demo's en eerste takes op de plaat gebruikt. Zelfs de rauwe vocals van Faces. Zo moet het. Ik probeerde het heel goed te zingen in de studio, het klonk fris. Het is veel beter om dingen spontaan te doen, je eerste idee is altijd het beste, zeker als het op zingen aankomt. Als je tussen het schrijven van het lied en de opnames bijvoorbeeld twee maanden tourt, hangt het nummer maar wat in de lucht. Als je het dan opnieuw moet zingen voor de eerste keer is dat erg moeilijk.

Dat is ook omdat ik hiervoor al een album gemaakt heb en meer zelfvertrouwen heb. Ik wist wat ik wou met deze plaat. Ik wou wat 'minder' doen en me niet zo veel zorgen maken om de vocals. Niemand kan perfect zingen. Als het perfect is, dan is het gewoon saai. Dan is het geen goede rock-'n-roll.

Freddie Mercury en toekomstplannen

Als je een collaboratie mocht aangaan met eender welke artiest (dood of levend) voor wie zou je dan kiezen?

Gavin James: Zeker voor Freddie Mercury. Zijn stem was fantastisch. Zijn bereik was geweldig en ook zijn songwriting.

Wat zijn je toekomstplannen?

Gavin James: Vanaf eind januari ga ik op wereldtournee. Die tour rolt daarna meteen in het festivalseizoen. Daarna ga ik waarschijnlijk opnieuw touren. We komen naar Amsterdam, niet naar België dit keer. We gaan proberen om toch naar Brussel of Leuven te komen.

Lees meer