Chinees stopt (voorlopig) met maken genetisch gemanipuleerde baby's

He Jiankui, de Chinese onderzoeker die de wereld schokte met de bekendmaking van de geboorte van twee meisjes met gemodificeerd DNA, stopt voorlopig met zijn onderzoek. Hij doet dat onder druk van verontwaardigde collega's en de Chinese regering. Maar He Jankui vertelde vandaag op een een grote internationale conferentie in Hongkong ook dat hij trots is op zijn werk. 

De wetenschapper heeft zijn werk verdedigd tijdens een genoomonderzoekscongres in Hong Kong, waar hij vragen van experts beantwoordde. He Jiankui, die claimt verantwoordelijk te zijn voor de geboorte van de eerste genetisch gemanipuleerde baby's ooit, zei daar dat hij zijn onderzoek heeft stilgelegd.

Eerder deze week publiceerde He Jiankui een video op YouTube waarin hij aankondigde dat twee "mooie, kleine Chinese meisjes genaamd Lulu en Nana een paar weken geleden zijn geboren". De ingrepen op embryo's is bedoeld om de kinderen, van wie de wetenschapper de identiteit verder geheim wil houden, resistent te maken tegen hiv.

Nog een baby op komst?

De onderzoeker zou met de nog jonge CRISPR-CAS-technologie een stukje DNA hebben weggehaald in de bevruchte eicel, waardoor de kinderen minder vatbaar zouden zijn voor hiv, dat aids kan veroorzaken. De eicel werd vervolgens teruggeplaatst bij de moeder.

In Hongkong herhaalde hij dat hij verschillende kinderloze paren van gezonde moeders en hiv-geïnfecteerde vaders had verzocht om deel te nemen aan het experiment. Ook zei hij dat er mogelijk nog een baby met aangepast DNA op komst is. De zwangerschap zou zo pril zijn, dat nog niet met een echo kan worden vastgesteld of de vrouw daadwerkelijk in verwachting is.

He's claims zijn uitermate controversieel. Wetenschappers wijzen erop dat de meisjes hun DNA zullen doorgeven aan hun kinderen, met onbekende gevolgen. Ook is totaal onduidelijk of de genetische aanpassing gevolgen heeft voor de meisjes zelf.

Kritiek

Meer dan honderd vakgenoten hadden gisteren ernstige bezwaren geuit tegen het gebrek aan transparantie van de Chinees. Ze noemden zijn experimenten "gestoord". He verwierp bezwaren dat hij in het geheim had gewerkt. Volgens de onderzoeker heeft hij in de afgelopen drie jaar op verschillende momenten verteld over zijn werk.

Toch heeft hij dus na alle ophef zijn onderzoek voorlopig gestaakt. Het is niet duidelijk hoe het nu verdergaat met de koppels die hij zou behandelen. Zeven koppels doen volgens hem mee aan de ivf-behandeling, steeds met een hiv-positieve vader en een hiv-negatieve moeder.

He Jiankui bood aan het begin van zijn lezing in Hongkong zijn excuses aan voor de manier waarop het nieuws maandag naar buiten was gekomen. He gaf toe dat het niet op de gangbare wetenschappelijke manier was gegaan. "Mijn verontschuldigingen dat deze resultaten onverwacht zijn gelekt", zei hij. "De studie is voor een beoordeling naar een vakblad gestuurd." Hij vertelde er niet bij welk tijdschrift. De universiteit in Shenzhen waar He werkt, zegt niets van een officiële studie te weten.

Lees meer