Vergeet mei plasticvrij: de volgende generatie plastic is honderd procent herbruikbaar (zegt de wetenschap)

Plastic: het is handig maar valt ook niet te recycleren. Met een plasticsoep ter grootte van een klein land in de Atlantische oceaan is het tijd voor verandering. Wetenschappers hebben een nieuwe soort plastic ontdekt die tot in het oneindige gerecycleerd kan worden. Is dat de oplossing voor het plasticprobleem? 

Mei plasticvrij, verpakkingsvrij leven, no-waste lifestyle: eigenlijk mikken al deze initiatieven op hetzelfde: de gigantische hoeveelheid plastic die we elke dag gebruiken, verminderen. Plastic is ecologisch gesproken duur om te maken en, vooral, moeilijk te recycleren. Een overgrote meerderheid van het plastic raakt ook helemaal niet gerecycleerd. Daar komt volgens de universiteit van Berkely verandering in.

PDK

Zij hebben namelijk een plastic gecreeërd dat volledig te recycleren valt. Het heet polydiketoenamine of PDK en het kan op een moleculaire basis uit elkaar gehaald worden. Nadien kan je het ook opnieuw gebruiken: je kan het opnieuw gieten en kleur geven. PDK kan zelfs een andere textuur krijgen en dat zonder kwaliteitsverlies.

Bij Berkeley ontdekten ze dat de fillers en chemicaliën die in plastic objecten gebruikt worden, normaal vasthangen aan monomeren. Die vormen op hun beurt samen plasticmoleculen die we polymeren noemen. Maar als je die op onverwachte (dus gecombineerde gerecycleerde plastics) manier samenstelt, is die kwaliteit niet gegarandeerd.

Additieven

Want plastic is nooit gewoon plastic, er zitten ook additieven in, die plastic buigzaam, bestand tegen hitte of glanzend maken. Als je die combineert op traditionele recyclagemanieren, wordt het plastic oncontroleerbaar. Je kan nooit weten wat er precies mee gaat gebeuren. Additieven van polymeren scheiden, is echter niet haalbaar. Dat betekent dat objecten die al gerecycleerd zijn, rechtstreeks naar het vuilnis gaan en dus blijven we met hetzelfde probleem zitten.

Volgens Berkeley is het dan ook nog best eenvoudig om die recyclage op gang te brengen. PDK-monomeren kunnen namelijk makkelijk gescheiden worden van de additieven door ze onder te dompelen in een zure omgeving. "Dat maakt van PDK-plastic een soort omkeerbaar plastic en dus effectiever te recycleren. Je kan ze oneindig upcyclen: een bandje kan een keyboard worden en dat kan een smartphonecase worden."

PDK-kleren?

De onderzoekers plannen ook om PDK's ook op andere manieren in te zetten. Zo zouden ze andere thermale en mechanische eigenschappen krijgen: je kan ze dan inzetten in plastic, schuim, 3D-geprint materiaal en andere toepassingen.

Lees meer