’t Is zover: langverwachte ramp, derde globale verbleking van koraalriffen, is begonnen

’t Is zover: langverwachte ramp, derde globale verbleking van koraalriffen, is begonnen

Waar wetenschappers al een tijd voor hebben gevreesd, de derde globale verbleking van koraalriffen, is begonnen. Tegen eind dit jaar zal 38 procent van ’s werelds koraal aangetast zijn. De reden is een zware onderwaterhittegolf. En die gaat alleen nog maar erger worden in 2016. Het is een gevolg van de opwarming van de aarde, en bevestiging van het feit dat in ons leven koraalriffen compleet zullen verdwijnen.

Sinds 1980 zijn we al de helft van onze koraalriffen kwijtgespeeld. 500 miljoen mensen verdienen er hun kost mee, want hoewel koraalriffen slechts 0,1 procent van de oceanen beslaan, herbergen ze 25 procent van al het leven daarin. Bij de eerste onderwater hittegolf die de mensheid meemaakte, in 1998, ging 16 procent van ’s werelds koraal verloren. Dat “global bleaching event” vond opnieuw plaats in 2010. En nu is het weer prijs. Tegen 2030 zullen we er constant mee geconfronteerd worden. Tegen 2050 zullen alle koraalriffen daardoor wellicht verdwenen zijn.

Daar lijkt niet veel meer aan te doen. Het koraal verbleekt en sterft omdat de oceanen opwarmen. Momenteel zitten we met een El Niño die net als in 1998 en 2010 dat alleen maar erger maakt. De effecten van die El Niño gaan ook in 2016 aanhouden, en gekoppeld aan het feit dat 2015 opnieuw een warmterecordjaar wordt, zal dat ervoor zorgen dat ook de verbleking van de koralen zal doorgaan. Volgend jaar rond deze tijd zullen we moeten melden dat opnieuw 10 procent van het koraal dat nog overblijft voorgoed verdwenen is. We hebben het over 24.000 vierkante kilometer.

Het kan nog uitdraaien op erger. Want wat nieuw is, is de duur van de hittegolf. Nogal wat koraal kan verbleking overleven, maar de voorwaarde is wel dat de te warme wateromstandigheden dan niet langer dan een maand aanhouden.

“This is not only a big event, but it’s more persistent than any of our past ones, including 1998,” zegt Mark Eakin, coördinator van het US National Oceanic and Atmospheric Administration Coral Reef Watch-programma. Wetenschappers hebben vastgesteld dat in in Hawaii, Guam, Kiribati en Florida het verbleken ondertussen al langer dan die cruciale maand aan de gang is. In de Caraïben is de verbleking momenteel “rampzalig”. Twee weken geleden begon het in het Great Barrier Reef.

“The worst coral bleaching event in history”

Het Groot Barrièrerif is het grootste koraalrif ter wereld. Het bestaat uit meer dan 2.900 individuele riffen en 900 eilanden die zich uitstrekken over 2.600 kilometer over een gebied van ongeveer 334.400 vierkante kilometer. Het rif is gelegen in de Koraalzee, voor de kust van Queensland in Noord-Oost Australië. Professor Ove Hoegh-Guldberg, directeur van het Global Change Institute aan de University of Queensland, Australia, zegt dat hij het met zijn eigen ogen heeft vastgesteld en verbaast was, want het warme seizoen moet daar normaal pas over enkele maanden beginnen.

Volgens Hoegh-Guldberg staan we voor een ramp, “the worst coral bleaching event in history”. Hij schat dat deze winter (zomer aan het Groot Barrièrerif) 50 procent van het koraal daar zal aangetast worden door verbleking. 10 procent zal het volgens hem niet overleven.

Wetenschappers hebben vastgesteld dat in in Hawaii, Guam, Kiribati en Florida het verbleken ondertussen al langer dan die cruciale maand aan de gang is. In de Caraïben is de verbleking momenteel “rampzalig”. Twee weken geleden begon het in het Great Barrier Reef.

Juist voorspeld

Dat is sowieso een ramp voor de 64.000 Australiërs die leven van het rif en de bijna vijf miljard inkomsten aan toerisme dat het rif genereert. Professor Ove Hoegh-Guldberg voorspelde al in 1999 accuraat zo blijkt nu hoe de opwarming van onze oceanen door global warming verblekingsevenementen zou veroorzaken: “It’s certainly on that road to a point about 2030 when every year is a bleaching year … So unfortunately I got it right.”

Het ziet er dus naar uit dat de wetenschappers die jaren geleden al voorspelden dat onze koraalriffen tegen het midden van de eeuw zouden verdwijnen niet alleen gelijk krijgen, maar dat het nog sneller aan het gebeuren is dan ze dachten. Veel kan daar niet meer aan gedaan worden: we zijn ondertussen zo ver dat zelfs bijzonder ingrijpende maatregelen die onze uitstoot van broeikasgassen snel tot nul zouden herleiden te laat komen om de opwarming van onze oceanen zodanig te beïnvloeden dat het koraal nog te redden valt. Maar, als we toch bijzonder ingrijpende maatregelen nemen is er wel hoop voor onze kleinkinderen. Modellen tonen immers dat als we de opwarming nu een halt toe roepen, er tegen het eind van de eeuw stilaan herstel kan komen.

Gesponsorde artikelen