Een jaar lang in de lucht: vliegtuig op zonne-energie doet eerste testvlucht

PHASA-35
BAE systems

Een onbemand vliegtuig heeft zijn eerste testvlucht voltooid. Het vliegtuig is elektrisch aangedreven door zonne-energie en is bedoeld om een jaar lang in de lucht te blijven. De spanwijdte is een serieuze 35 meter, daarvan de naam PHASA-35.

Het vliegtuig heeft geen bemanning en vliegt bijna volledig automatisch. De bedoeling is dan ook om een soort goedkoop alternatief voor satellieten te voorzien. In vergelijking met een satelliet kan je het vliegtuig zeer snel inzetten en verplaatsen naar afgelegen regio’s.

Er zijn veel verschillende functies waarvoor je het toestel kan gebruiken. Zo kunnen er afbeeldingen van bepaalde gebieden gemaakt worden, kan het ingezet worden voor wetenschappelijke missies en voor communicatie. Zo zal het ook makkelijker zijn om verbinding te maken met anderen in afgelegen gebieden.

Hoogte

Het vliegtuig komt het best tot zijn recht op grote hoogte. De PHASA-35 zou in de stratosfeer moeten vliegen, dat is ongeveer op 20 kilometer hoogte. Zo heeft het weer geen invloed op het toestel. Ook van luchtverkeer is op die hoogte geen sprake. Normale passagiersvliegtuigen vliegen op een hoogte tussen de 10 en 12 kilometer. Op de vleugels bevinden zich zonnepanelen, zo kunnen de batterijen opgeladen worden overdag. ’s Nachts zijn het dan de batterijen die actief zijn.

Bij de testvlucht vloog het maar op 2 kilometer, maar dat was blijkbaar al een hele prestatie. Het toestel is pas twee jaar geleden ontworpen door BAE Systems en Prismatic. Volgens deze bedrijven zal de PHASA-35 ingezet kunnen worden bij detectie van bosbranden en controle over internationale wateren. Er is ook sprake van een eventuele overbrenging van 5G en het zou zelfs gebruikt kunnen worden om bepaalde grenzen te controleren. Ook defensie zou er dus gebruik van kunnen maken.

BAE Systems

Concurrentie

De PHASA-35 is niet de enige van zijn soort. Ook Boeing en Airbus zetten in op gelijkaardige toestellen. De Airbus Zephyr wordt net zoals de PHASA-35 getest in Australiƫ, maar begin oktober crashte het toestel. Het record van langste vlucht staat wel op de naam van Airbus. In 2018 slaagde de Zephyr erin om bijna 26 dagen in de lucht te blijven.

Door de grote spanwijdte en dunne vleugels zijn de vliegtuigen erg gevoelig voor slechte weersomstandigheden. Boeing heeft met zijn Aurora Odysseus nog geen testvlucht gedaan, nochtans stond dat wel al een paar keer op de planning.

Gesponsorde artikelen