Waarom de zebra strepen heeft

Waarom de zebra strepen heeft

Biologen menen na uitgebreid onderzoek eindelijk te weten waarom zebra’s zwart-wit gestreept zijn. De strepen dienen niet voor camouflage, ze zijn geen visueel afleidingsmiddel om roofdieren in de war te brengen, ze dienen niet om de lichaamstemperatuur te reguleren en ze hebben ook geen soort van sociale functie. 

Nee, de strepen zouden dienen om bijtende insecten te misleiden, stellen wetenschappers van de Universiteit van Californië – Davis. Het gaat dan om dazen en tseetseevliegen, die gestreepte oppervlakken eerder ontwijken.

Zebrahaar is korter dan dat van andere gehoefde Afrikaanse zoogdieren die in dezelfde gebieden leven. Het is ook korter dan de delen van de bek die de vliegen gebruiken om te bijten, waardoor zij in het bijzonder gevaar lopen het slachtoffer te worden van de insecten.

Werkwijze

Het onderzoek, dat werd gepubliceerd in het blad Nature Communications, bracht de geografische spreiding van zeven soorten zebra’s, paarden en ezels in kaart, plus hun ondersoorten. De wetenschappers onderzochten de dikte, de locatie en de intensiteit van de strepen op verschillende plaatsen van de lichamen. Vervolgens vergeleken ze de geografische spreiding van de dieren met andere variabelen zoals de habitats, de nabijheid van roofdieren, de temperatuur en het aantal ectoparasieten zoals tseetseevliegen. 

Toen ze de aanwezigheid van de strepen samengooiden met de variabelen, konden de onderzoekers alle bestaande hypotheses schrappen, behalve een: die waarbij de strepen dienen om bloedzuigende vliegen te misleiden. “Ik stond versteld van onze resultaten”, zegt hoofdonderzoeker Tim Caro van UC Davis. “Opnieuw en opnieuw zagen we meer strepen op plaatsen in de wereld waar er meer hinder is van bijtende vliegen.” 

Handig voor de mens?

Een handig gevolg van de ontdekking is dat gestreepte shirts mensen mogelijk kunnen beschermen tegen de vervelende vliegen, al moeten we niet te hard van stapel lopen. De effectiviteit kan afhangen van het gebruikte materiaal en het soort gestreept oppervlak.

“Een T-shirt helpt mogelijk wel wat”, legt Caro uit. Hij raadt aan dunne strepen te kiezen, en waarschuwt niet te snel een gestreepte trui te kopen om insecten af te schrikken. “Zwart- en witgestreepte oppervlakken reflecteren verschillende soorten zichtbaar licht, maar ze weerkaatsen ook verschillende soorten gepolariseerd licht, onzichtbaar voor ons maar wel zichtbaar voor vliegen”, luidt het.

“De hoeveelheid gereflecteerd gepolariseerd licht hangt ook af van de aard van het oppervlak – denk aan glanzende en matte verf – en haren weerkaatsen licht waarschijnlijk op verschillende manieren”, gaat Caro verder. “Het zou dus kunnen dat de verschillende haren van de zebravacht van belang zijn om te beletten dat vliegen erop landen.”

Nu nog uitzoeken waarom de vliegen de gestreepte oppervlakken vermijden.

Gesponsorde artikelen