Watch Dogs: minder vernieuwend dan verwacht, maar toch een absolute topgame

Watch Dogs: minder vernieuwend dan verwacht, maar toch een absolute topgame

We hebben er bijzonder lang moeten op wachten en hadden er al heel veel over gelezen, maar vorige week lag Watch Dogs eindelijk in de postbus van onze redactie. Na een week spelen is het tijd voor een oordeel. Watch Dogs kreeg best al wat kritiek te verwerken, maar de verwachtingen lagen dan ook erg hoog. Ook wij hadden er misschien net iets meer van verwacht, maar als we de lat terug op een normale hoogte leggen, dan is dit echt een zeer fijne game. Een mengelmoes van concepten uit andere topspellen, dat wel, maar dan eerder een XXL-versie waarin alles beter en grootser oogt.

Augustus 2013 in Keulen, het is tijd voor Gamescom, één van de belangrijkste gamebeurzen van het jaar. Twee titels vormen bij veel bezoekers een gespreksonderwerp: GTA 5 en Watch Dogs. Die laatste werd hier en daar al aangekondigd als game van het jaar, iets wat de fans van GTA 5 dan weer niet wilden geloven. Ik ben op weg naar een hotel in het centrum van de stad, ver weg van de massa gamefans die rond de Koelnmesse zijn samengetroept. Ubisoft heeft me uitgenodigd voor een privésessie van Watch Dogs met een klein groepje journalisten. Ook de makers van het spel zijn aanwezig om ons van vakkundige uitleg te voorzien. Meteen het hoogtepunt van de beurs voor mij, want deze game wil iedereen in preview zien. Ik mag er bovendien een volledig uur mee aan de slag.

Aangezien het om een demoversie van het spel gaat, word ik meteen in het midden van een missie gedropt. Met de nodige tips maak ik zo snel kennis met de belangrijkste doelen en de mogelijkheden van Watch Dogs. Ik ben zwaar onder de indruk. Zelden zag ik zoveel informatie over een scherm flitsen, het oog voor detail is indrukwekkend en dit is dus nog maar een fractie van de volledige game. Er volgt nog een introductie van de online mogelijkheden: met een gratis app voor een tablet kan je rechtstreeks in het spel betrokken geraken. De ene zit in een helikopter en moet op de kaart zoeken naar de verdachte door blokkades op te zetten, de andere zit op een console te spelen en probeert door de straten van Chicago te ontsnappen. Ik kan gewoon niet wachten om deze game in handen te krijgen en er thuis urenlang mee te spelen.

Toen Watch Dogs later dat jaar werd uitgesteld was iedereen ontgoocheld. Behalve misschien de GTA 5-fans, die hun favoriete game zo toch bovenaan de ranglijsten van 2013 zagen staan. Ook de voorbije weken en maanden bleef Watch Dogs een gespreksonderwerp en enkele dagen geleden had ik mijn exemplaar eindelijk in handen. Je kan al raden dat de verwachtingen bijzonder groot waren. Niet alleen bij mij, maar bij iedere gamejournalist. En dat is de reden waarom hier en daar wat kritiek weerklinkt. Ik moet toegeven dat ik na enkele uren spelen niet meer datzelfde enthousiasme had als toen ik na de demosessie door de straten van Keulen liep. Het is veel van hetzelfde en er zitten veel elementen in die we uit andere games kennen. Waarom was ik in Keulen dan zo onder de indruk, heb ik me al een paar keer afgevraagd. Misschien is dit Ubisoft-spel zo opgeblazen geweest dat de lat op een haast onhaalbare hoogte lag.

Jij hoort en ziet alles

Laten we dit allemaal even resetten en Watch Dogs behandelen zoals iedere game die hier in de bus valt. In het spel kruip je in de huid van Aiden Pearce en je kunt als hacker het hele cTOS (Central Operating System) beheren. Dat geeft je toegang tot het besturen van verkeerslichten en allerlei systemen in de stad Chicago, en je hebt ook toegang tot alle persoonlijke data. Het klinkt misschien een beetje beangstigend, maar je smartphone plakt gewoon een heleboel informatie op ieder gezicht dat passeert. Van vieze ventjes die in hun vrije tijd geobsedeerd zijn door porno tot wilde weldoeners, bewoners met een vreemde hobby en mensen met serieuze levensproblemen. Iedereen heeft wel een geheim dat je liever voor een onbekende verborgen houdt. Sommige mensen hebben een criminele achtergrond en dat biedt Aiden de kans om misdaden te voorkomen.

Misschien is dit Ubisoft-spel zo opgeblazen geweest dat de lat op een haast onhaalbare hoogte lag

De inwoners van Chicago begluren alleen al is iets wat je urenlang bezig zou kunnen houden. Maar Aiden is zelf ook een man met een verleden. Door zijn hackergeschiedenis is hij een nichtje verloren en sindsdien lijkt hij nog meer op het verkeerde pad te zijn geraakt. Al bepaal je dat een beetje zelf. Aiden is in het begin nog een onbeschreven blad en door je handelingen zal hij meer en meer een held of toch een verdoken crimineel worden. Het hele spel biedt 20 tot 30 uur aan hoofdverhaal, maar je kan daar gerust nog enkele tientallen uren aan toevoegen wanneer je alle zijmissies in de stad wil vervullen. Het oog voor detail is ongelooflijk: we speelden al vaker games waarbij we door een ganse stad mogen lopen, maar niets was zo groot en indrukwekkend als deze versie van Chicago. Naast allerlei voertuigen waarover je kunt beschikken, kan je ook gewoon de trein nemen en al rijdend van het uitzicht genieten. Zo’n trein is bij een achtervolging vaak de ideale manier om te ontsnappen.

Best of Ubisoft

Na enkele uren zal je wel de indruk beginnen krijgen dat Watch Dogs een soort van ‘best of’ van Ubisoft geworden is. Je herkent er allerlei andere spellen van de gamemaker in en zal zelfs een Assassin’s Creed-gevoel krijgen. Dat stoort heel even, want we hadden verwacht dat Watch Dogs veel meer een eigen identiteit zou ontwikkelen. Maar wanneer je jezelf hierover zet, ga je pas echt waarderen wat Ubisoft ermee gedaan heeft. Hetzelfde geldt voor de vergelijking met GTA 5: vergeet dat gewoon en laat je meeslepen. Na een tijdje begin ik dan toch hetzelfde gevoel te krijgen als in Keulen: Watch Dogs is een van de meest uitgebreide en mooist afgewerkte spellen van de voorbije jaren. Niet zo vernieuwend als verwacht werd, maar toch wel steengoed.

Watch Dogs is een van de meest uitgebreide en mooist afgewerkte spellen van de voorbije jaren. Niet zo vernieuwend als verwacht werd, maar toch wel steengoed

CONCLUSIE: 9/10

Watch Dogs is een game die al voor de release een zeer zware erfenis op de schouders droeg. Daardoor is het moeilijk dit spel zonder vooroordelen te beoordelen, maar wanneer we daar toch in slagen, is het echt een heel goede game. Ook de online mogelijkheden zijn om van te snoepen. Ubisoft gebruikte duidelijk alle ervaring uit andere topgames. Dat maakt dat Watch Dogs wel heel herkenbaar is, maar tevens laat dit spel ook heel zelden steken vallen.

Gesponsorde artikelen