Wetenschappers ontdekken ‘verboden planeet’ zo groot als drie aardes

Nieuwe planeet gevonden in Neptunuswoestijn
epa - de Extremely Large Telescope in de Atacamawoestijn in Chili

Astronomen hebben een planeet ontdekt die drie keer zo groot is als onze planeet. Die bevindt zich in de ‘Neptunuswoestijn’ van de ruimte. Dat is een plek waarvan wetenschappers dachten dat zo’n planeet er niet kon bestaan.

De planeet heeft een doorsnede die ongeveer twintig procent kleiner is dan Neptunus en de massa van zo’n twintig Aardes. Hij zit heel dicht bij z’n ster, met een baan rond de zon van anderhalve dag (wij doen er 356 dagen over). Het feit dat de planeet zo dichtbij zit, wil ook zeggen dat het er verschrikkelijk warm is. Het is er een zinderende 1.000 graden. Toch heeft ie een eigen atmosfeer.

NGTS-4b

De planeet kreeg de poëtische naam NGTS-4b en het is de eerste exoplaneet die wetenschappers kunnen waarnemen in de zogenaamde ‘Neptunuswoestijn’. Dat is de regio direct naast de ster, waar normaal geen planeten van de grootte van Neptunus te vinden zijn. De straling daar is namelijk zo sterk dat al het gas rond zo’n planeet onmiddellijk verdampt, waarna er enkel nog een harde, steenachtige kern achterblijft. Niet zo met NGTS-4b.

Hier kan je een visualisatie zien van de exoplaneet

“Deze planeet is behoorlijk stevig, hij zit net in de zone waar we van dachten dat planeten van deze grootte het niet zouden kunnen ‘overleven'”, legt Richard West, de auteur van de studie, uit. Er zijn enkele mogelijke verklaringen voor de locatie van de planeet: of NGTS-4b is daar net gearriveerd in het laatste miljoen jaar, of de atmosfeer was zo groot dat ie nog steeds aan het verdampen is.

Telescoop in de Atacamawoestijn in Chili

De planeet is gevonden door een internationaal team van astronomen dat NGTS gebruikte. Dat is het Next-Generation Transit Survey Telescopes-systeem. Die telescopen, die opgesteld staan in de Atacamawoestijn in Chili, kunnen gebruikt worden voor een transit-methode. Daarbij kijken analisten naar vlekjes tegen de achtergrond van de zon. Als een vlekje ‘beweegt’ over verschillende foto’s, wil dat zeggen dat het een planeet(achtige), is.

Aangezien de meeste telescopen slechts ‘vlekjes’ oppikken die 1% van het licht van de zon ‘dimmen’, is NGTS-4b een uitzonderlijke vondst. Die blokkeert namelijk maar 0.2% van de zon. De telescopen hebben dus een bijzondere klus achter de rug. De astronomen kijken nu verder naar de Neptuniaanse woestijn, misschien is die nog een stuk minder droog dan verwacht.

Gesponsorde artikelen