Wetenschappers vrezen dat nieuwe technologie voor supersnelle genetische modificatie tot rampen kan leiden

Wetenschappers vrezen dat nieuwe technologie voor supersnelle genetische modificatie tot rampen kan leiden

Wetenschappers hebben een revolutionaire techniek ontwikkeld waardoor genetisch gemanipuleerde organismes zich ongelooflijk snel kunnen verspreiden. Deze zogenaamde ‘gene drive’ heeft de mogelijkheid om ziektes als malaria uit te roeien, maar de techniek leidt ook tot paniek onder wetenschappers. In de foute handen kan de technologie namelijk als biologisch wapen gebruikt worden, of ook ongelukjes kunnen gigantische gevolgen hebben.

De theorie achter de ‘gene drive’ werd een tiental jaar geleden ontwikkeld, maar kan pas sinds een tweetal jaar echt toegepast worden in een laboratoriumomgeving. De ‘gene drive’ zorgt ervoor dan een genetisch gemodificeerd gen van het ene chromosoom naar het andere kan springen binnen hetzelfde organisme. Daardoor zullen uiteindelijk alle nakomelingen ook datzelfde genetisch gemodificeerde gen bezitten, in plaats van amper een kwart in de eerste generatie.

Voor- en nadelen

De nieuwe technologie kan dan ook een revolutie in zowel de landbouw als geneeskunde veroorzaken. Muggen die geen malaria of gele koorts kunnen overdragen, zouden zich in sneltempo kunnen verspreiden, net zoals teken geen ziekte van Lyme meer zouden verspreiden. In de landbouw kunnen gewassen dan weer gespaard blijven van ongedierte, door de resistentie voor pesticiden van mutaties opnieuw om te keren.

Maar zoals elke revolutionaire technologie, kan ook de gene drive een gevaar betekenen. En daar zijn wetenschappers momenteel erg bang voor, schrijft de Britse krant The Independent. De gene drive zou een gevaar voor het milieu en de volksgezondheid kunnen betekenen als die per ongeluk uit het lab ontsnapt, of gewoon in de verkeerde handen valt.

Biologische oorlogsvoering

Zo zou de technologie namelijk niet enkel gebruikt kunnen worden om bijvoorbeeld muggen malariavrij te maken, maar zou die ook zo ontworpen kunnen worden dat de mens bestookt wordt met dodelijke bacteriƫn. Of kwaadwillenden kunnen voor een andere aanpak kiezen, en gewassen in grote gebieden verwoesten door die genetisch te manipuleren.

Een groep van 27 vooraanstaande genetici roept daarom in vakblad Science op om op internationaal vlak maatregelen te nemen. Ze willen dat er erg strikte veiligheidsmaatregelen genomen worden voor laboratoria die gebruik maken van de technologie. Ze zouden ook graag een open debat zien over de voor- en nadelen. Dat is volgens hen het minste dat je kan doen als het gaat over een technologie die wetenschappers in staat stelt om genetische kenmerken over hele populaties te laten verspreiden op enkele generaties tijd.

Gesponsorde artikelen